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Este pez será nombrado en honor al presidente estadounidense, Barack Obama, por su compromiso por proteger la naturaleza a través de la expansión del Monumento marino nacional Papahānaumokuākea

Este pez será nombrado en honor al presidente estadounidense, Barack Obama, por su compromiso por proteger la naturaleza a través de la expansión del Monumento marino nacional Papahānaumokuākea

Por Richard Pyle

Esta criatura de color anaranjado y rosáceo se encontró a más de 90 metros de profundidad en las aguas que rodean el atolón Kure, en Hawái. Se trata del único pez conocido que vive solamente en elMonumento nacional marino Papahānaumokuākea, una extensión prístina de arrecifes de coral y montes submarinos que alberga millones de aves marinas, tortugas y focas monje en peligro de extinción, y más de 7.000 otras especies.

Sus descubridores pensaron que el único nombre que le hacía justicia a este pez, del género Tosanoides, era el del presidente de Estados Unidos, Barack Obama, quien expandió el área de Papahānaumokuākea la semana pasada, creando la que es la mayor parte de terrenos y aguas protegidas en el planeta, una zona cuya área es aproximadamente dos veces el estado de Texas.

En el atolón de Midway, con una foca monje observándolo desde la playa, Sylvia Earle (Exploradora de National Geographic residente en la isla y constante presencia en los esfuerzos de los conservacionistas por proteger estas aguas), obsequió al presidente originario de Hawái con una placa enmarcada de la nueva especie marina que lleva su nombre.




“¿Me equivoco o hay un nombre que me resulta familiar en el medio de esto?”, preguntó Obama cuando Earle le daba el regalo. “Qué pez tan bonito”.

La especie se descubrió en junio de 2016, durante un viaje de investigación a Kure, el atolón más septentrional del mundo. Los arrecifes de las aguas profundas del atolón, entre otras joyas naturales de Papahānaumokuākea, tienen una distinción biológica especial: los 17 géneros y 22 especies que viven allí solo se dan en las islas hawaianas del noroeste, proporcionando al atolón Kure la tasa más alta de endemismo marino que se ha registrado nunca. Ningún otro lugar en el mar posee una tasa superior de especies endémicas.

Richard Pyle, biólogo marino en el museo hawaiano Bishop, se encontraba bajo el agua cuando vio por primera vez un grupo de peces entre anaranjados y rosados que no reconoció. En minutos, capturó a un espécimen macho para analizarlo; pocos días después el afiliado del museo, Brian Greene capturó a un espécimen hembra en un atolón que se encuentra a unos 250 kilómetros de Kure. 

Posteriormente, Pyle y sus colegas confirmaron que se trataba de una nueva especie de pez, el primer miembro del género Tosanoides encontrado fuera de las aguas de Japón. Los científicos esperan publicar una descripción formal de la especie –con su nombre oficial- este año, pero no han revelado todavía el apodo por escrito.

La coloración distintiva de la aleta dorsal del macho, un punto rojo circular rodeado de un anillo azul, fue lo que hizo que el equipo decidiera nombrar el pez en honor a Obama.

Recuerda bastante al logo de la campaña de Obama”, explicó Pyle. “Y parece perfecto que un pez al que estábamos pensando nombrar en honor a Obama de todas formas, simplemente como agradecimiento por expandir el monumento nacional, tenga también una característica que le una al presidente”. 

“Todos los otros peces que hemos documentado hasta ahora también aparecen en las islas hawaianas que se encuentran fuera del monumento”, declaró Pyle. La nueva especie “es como el rey en el reino de los endémicos”.




¡El mejor regalo!

Earle, una campeona veterana en la protección de áreas marinas, ha pasado innumerables horas sumergida entre tortugas marinas y caminando entre millones de albatros espectaculares en la isla Midway. Si estaba entusiasmada por dar la mano al presidente de los Estados Unidos en la isla Sand de 485 hectáreas, el sentimiento era mutuo

Cuando el presidente se dirigió a ella, con el mar de color esmeralda a sus espaldas, le dijo a Earle que había estado leyendo sobre ella acerca de las décadas de trabajo para salvar los mares.

Siento mucha admiración por cualquier persona que haya hecho tanto por la conservación”, afirmó Obama.

“Es un buen comienzo”, respondió Earle.

“No, es mejor que un buen comienzo”, dijo el presidente. “Ha hecho un trabajo impresionante".

Earle aprovechó la oportunidad para hablar no solo de la pérdida de los arrecifes más superficiales en todo el mundo, sino también de cómo los arrecifes de coral más profundos y sanos en lugares como Papahānaumokuākea pueden ayudar a frenar muchas de estas pérdidas. Pero sobre todo agradeció al presidente su trabajo en el monumento.

“¡Es el mejor regalo!”, le dijo ella.




Peces, insectos y árboles “presidenciales”

Esta es la segunda vez que se nombra a un pez en honor a Obama.

En el 2012, un equipo de científicos nombró a un pequeño pez endémico de algunas partes del río Tennessee Etheostoma Obama. Los investigadores afirmaron que querían nombrarlo en honor a Obama por su liderazgo medioambiental, particularmente en energía limpia. En aquel momento, también llamaron a otras especies del mismo pez como otros presidentes estadounidenses como Jimmy Carter, Theodore Roosevelt y Bill Clinton. Otro de ellos se nombró en honor al vicepresidente de Al Gore, por su trabajo en cambio climático. 

Otros presidentes estadounidenses también tienen especies nombradas en su honor. Existe un ciervo con el nombre de Roosevelt, considerado normalmente el padrino del Servicio de Parques Nacionales de Estados Unidos. También hay un árbol con el nombre de Franklin Roosevelt y una palmera con el de George Washington.




El procedimiento para nombrar a una especie

Los científicos deben seguir un procedimiento riguroso antes de ganarse el derecho a nombrar a una especie descubierta por ellos. En primer lugar, deben probar que se trata de una especie nueva consultándolo con sus colegas, investigando la literatura histórica sobre el tema, examinando especímenes relacionados en los museos y escrutando muestras de ADN. 

Después, si están seguros de que la especie todavía no tiene nombre, publican sus hallazgos en una revista científica

Tras ello, pueden seleccionar un nombre para la posteridad, que quizá refleje una característica física única, el lugar en el que se descubrió el organismo, o en honor a una persona real o ficticia. Los científicos siguen pautas y normas, que están recogidas por la Comisión Internacional de Nomenclatura Zoológica (ICZN por sus siglas en inglés). 

Nombrar a una nueva especie “combina dos de los tipos de escritura más complicados: la descripción técnica y el poema”, escribe Judith Winston, conservadora de biología marina en el Museo de Historia Natural de Virginia, que se encuentra en la junta directiva de la ICZN. Esta filosofía ha originado especies tan memorables como el Vampyroteuthis infernalis, el “calamar vampiro del infierno”. 

Y todos los nombres deben ser latinizados, por eso tenemos escarabajos conocidos como Agra schwarzeneggeri (inspirado por el parecido del escarabajo a un culturista trabajando en su bíceps, en honor al actor Arnold Schwarzenegger) y el Agathidium vaderi (en honor al conocido villano de La Guerra de las Galaxias, Darth Vader). 

Por su parte, Obama también tiene una araña migalomorfa, una especie de líquen, un buco, un gusano parasitoide que infecta a los grillos y un lagarto extinto llamado Obamadon

Otros miembros del gobierno estadounidense también han inspirado nombres de nuevas especies en los últimos años. En 2005, Quentin Wheeler, director del Instituto Internacional de Exploración de Especies en Arizona, nombró a tres especies de escarabajo en honor al entonces presidente George W. Bush, su vicepresidente Dick Cheney y su secretario de defensa Donald Rumsfeld. Wheeler declaró que lo hacía como un cumplido. 


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