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Las Galaxias en el Espacio

Las Galaxias en el Espacio

Fotografía por cortesía de Misti Mountain Observatory

En 2008 los científicos anunciaron el descubrimiento de cientos de cúmulos de galaxias que fluyen en la misma dirección a más de 3,6 millones de kilómetros por hora.

Este misterioso movimiento no puede ser explicado por los actuales modelos de distribución de la masa en el universo. Por lo que los investigadores lanzaron la polémica afirmación de que estos cúmulos estaban siendo arrastrados por la gravedad de la materia fuera del universo conocido.

Ahora, el mismo equipo ha averiguado que el flujo oscuro  se extiende más profundamente en el universo de lo que se había anunciado: desde al menos 2,5 billones de años luz desde la Tierra.

Tras haber utilizado datos recabados durante dos años adicionales y tras haber rastreado dos veces el número de cúmulos de galaxias, “podemos ver claramente el flujo, lo vemos apuntando en la misma dirección”, dijo el líder del estudio Alexander Kashlinsky, astrofísico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Maryland.

“Parece un flujo muy coherente.”

El hallazgo añade un nuevo factor y es que los pedazos de materia fueron empujados hacia fuera del universo conocido poco después del Big Bang lo que, a su vez, indica que nuestro universo es parte de algo mayor: un multiverso

(Artículo relacionado: “Buscando otras Tierras” en la revista National Geographic.)

Alcance ampliado del flujo oscuro

Kashlinsky y sus colegas notaron por primera vez el flujo oscuro al estudiar como interactúa el gas en los cúmulos de galaxias con la radiación de fondo cósmico de microondas. Se cree que esta ráfaga de luz se liberó 380.000 años después del Big Bang y ahora impregna el universo.

(Artículo relacionado: “El Universo tiene 20 millones de años más de lo que pensábamos”)

Los datos de la sonda Wilkinson Microwave Anisotropy Probe (WMAP) pueden mostrar los cambios de temperatura al minuto creados al tiempo que se mueve la radiación de fondo cósmico de microondas a través de los gases en los cúmulos de galaxias.

Estos gases dispersan la luz desde la radiación de fondo cósmico de microondas cuando pasa a través de dichos cúmulos, de forma similar a la forma en la que la atmósfera de la Tierra puede dispersar la luz de las estrellas haciendo que algunas estrellas brillen.

Pero estos cúmulos también se mueven con relación a la radiación de fondo de modo que la luz dispersa se distorsiona aún más por el efecto Doppler. Esta distorsión aparece en forma de cambios de temperatura en los datos de la sonda WMAP que pueden reveler la dirección y velocidad de los cúmulos.


“Resulta muy difícil aislar [el cambio de temperatura] de cada cúmulo individual”, comenta Kashlinsky por lo que el estudio original examinó 700 cúmulos.

El nuevo estudio se basa en el movimiento colectivo de aproximadamente 1.400 cúmulos de galaxias y ver el flujo oscuro con un número mayor de cúmulos le da a los investigadores más confianza en sus resultados.

Además, el equipo comprobó su método de análisis comparando la luminosidad de los rayos x de determinados cúmulos con la fuerza de los cambios de temperatura observados en los datos de la WMAP. Se esperaba que los cúmulos más luminosos, aquellos con más gases calientes, tuvieran un mayor impacto en el fondo cósmico de microondas y esto es lo que ha confirmado el nuevo estudio.

Kashlinsky especula que el flujo oscuro se extiende “por todo el universo visible” o aproximadamente a 47 billones de años luz lo que encajaría en la idea de que los cúmulos son atraídos por la materia que se encuentra más allá de los horizontes conocidos.

El flujo oscuro, afirmó, “sería mucho más difícil de explicar teóricamente si se extendiera [2,5 billones de años luz] y, a continuación, simplemente se detuviera.”

Los hallazgos se anuncian en el número 20, marzo, de The Astrophysical Journal Letters [Cartas de la Revista de Astrofísica]

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