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Menos de un mes antes del final de su misión, la sonda Rosetta ha revelado que Philae se encuentra en una grieta oscura del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko

Menos de un mes antes del final de su misión, la sonda Rosetta ha revelado que Philae se encuentra en una grieta oscura del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko

Por la Agencia Espacial Europea

ATENCIÓN: Se ha encontrado una sonda espacial perdida, con algunos golpes, aunque en condiciones razonables (especialmente considerando que ha pasado 12 años en el espacio). Responde al nombre de Philae.

Tras años de búsqueda, la Agencia Espacial Europea ha encontrado a este pequeño robot que había aterrizado en un cometa. Enviada por la sonda Rosetta, que despegó de la Tierra en 2004, Philae se dirigió a su encuentro con el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko el 12 de noviembre de 2014.

Pero cuando llegó a la superficie de este, sus anclajes fallaron y, en vez de clavar su aterrizaje, Philae rebotó. Sobrevoló el cometa durante dos agonizantes horas, rebotó de nuevo y finalmente colisionó.

Cuando la sonda pudo descansar al fin, nadie sabía dónde había ido a parar. Durante un tiempo, las únicas pistas procedían de fotos que Philae enviaba a la Tierra, que mostraban que no había aterrizado boca arriba. Para añadir más problemas, también parecía que Philae se había establecido cerca de la base de un sombrío precipicio, y sin la luz del sol, sus baterías solares empezarían a agotarse. De hecho, fue lo que ocurrió solo unos días después.

Los científicos esperaban que Philae “despertara” cuando la órbita del cometa se aproximase al sol, pero no consiguieron escuchar más que silencio, si no contamos unos breves chirridos en el verano de 2015. En febrero, Philae fue declarada oficialmente muerta (o en hibernación eterna).




Una búsqueda intensiva

Pero el equipo no paró de buscar a esta sondadel tamaño de un lavavajillas. Y con el final inminente de la misión Rosetta –la sonda impactará con su cometa el 30 de septiembre– el tiempo era cada vez menor. Si Philae iba a ser encontrada, tenía que ser ahora.

Analizaron a fondo las imágenes enviadas por Rosetta y utilizaron datos de radio para intentar establecer la localización más probable de Philae. Las observaciones sugerían que se encontraba en una región llamada Abydos, en el lóbulo más pequeño de un cometa con forma de pato, en vez de en la zona planificada para su aterrizaje, Agilkia. Incluso en un área tan pequeña, medir unas decenas de metros cuadrados, con muchos recovecos y grietas, requería mirar con detenimiento.

Durante los meses de búsqueda aparecieron unos cuantos objetos candidatos a ser Philae, pero las imágenes tenían una resolución demasiado baja para un escrutinio detallado, al menos hasta ahora. El 2 de septiembre, Rosetta fotografió de nuevo el cometa, pero esta vez la sonda se encontraba a solo 2,7 kilómetros de su superficie




Y finalmente, Philae

La noche del domingo, Cecilia Tubiana, miembro del equipo, miró más de cerca a lo que había mandado Rosetta. 

En una de esas imágenes observó una forma inconfundible: Tubiana había encontrado a Philae, con sus tres patas hacia arriba atrapada en una grieta cerca de un barranco.

Reconocí a Philae de inmediato, no cabía duda”, declaró Tubiana, que se encuentra en el Max Planck Institute for Solar System Research. “No podía creerme que finalmente, un mes antes del final de la misión Rosetta, lo hubiéramos conseguido. ¡Estoy muy contenta!”.

Ahora, habiendo encontrado a Philae, los científicos pueden descansar. La sonda ya no puede hacer mucho más por la ciencia, pero saber dónde aterrizó en 67P ayudará a interpretar los datos que Philae recopiló durante los pocos días en los que estuvo operativa en noviembre de 2014. 

De todos modos, dentro de poco el cometa se llevará consigo a Philae y Rosetta lejos del sol para sumergirlas en una noche larga y oscura. 


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