Medio Ambiente

Todo lo que necesitas saber sobre el solsticio de invierno

Descubre cómo difieren la astronomía y la meteorología sobre su definición, por qué ocurren los solsticios y cómo se celebra este día alrededor del mundo.

Por Redacción National Geographic

Los días se acortan, las temperaturas caen: el invierno anuncia su llegada al hemisferio norte.

Este año, el solsticio de invierno del norte se produjo a las 17:28 hora peninsular española. El solsticio ocurre en el mismo momento en todo el mundo, aunque la hora local depende de en cuál de las 24 zonas horarias te encuentres. Al sur del ecuador, el solsticio de diciembre marca el inicio del verano.

Para la gente en el norte, ¿es el día más corto del año también el comienzo oficial del invierno? ¿Por qué ocurre el solsticio? ¿Y cómo lo ha celebrado la gente a lo largo de los siglos? Sigue leyendo para descubrir todo lo que necesitas saber sobre el solsticio de diciembre.

¿Cuándo es el primer día del invierno?

La razón de que haya solsticios –y las estaciones– es que la Tierra está inclinada respecto al Sol a una media de 23,5 grados. Esto significa que los hemisferios norte y sur reciben cantidades desiguales de luz solar durante un año mientras orbitamos alrededor de nuestra estrella.

Cada hemisferio se enfría durante la parte del año en la que está inclinado más lejos del Sol. El solsticio del invierno (diciembre en el norte, junio en el sur) llega en el momento en que esa inclinación se encuentra en su ángulo más extremo.

Este fenómeno astronómico aparece en los calendarios como el primer día de invierno, pero los meteorólogos ya nos llevan ventaja en esta temporada. Cuando el solsticio se acerca, los científicos del clima ya llevan casi un mes observando condiciones invernales, según Greg Hammer, de la NOAA.

«El invierno meteorológico en el hemisferio norte ocurre siempre en los meses de diciembre, enero y febrero, porque suelen ser los meses más fríos del año», explica. «Se basa enteramente en el ciclo anual de temperatura, en lugar de tener una base astronómica».

Teniendo en cuenta la enorme influencia de la luz solar sobre el clima terrestre, ¿por qué la época más oscura del año no es también la más fría?

«Básicamente, lleva su tiempo que el agua y la tierra se enfríen después de todo el calor que han absorbido» durante el verano, explica Hammer. «Por lo tanto, el mínimu de luz diurna no viene seguido de las temperaturas más frías hasta casi un mes después».

El invierno meteorológico refleja más nuestros calendarios cívicos y la forma en que la mayoría de la gente percibe las estaciones, añade Hammer. «Pensamos que el invierno es la época más fría y el verano la más cálida, mientras que la primavera y el verano son transiciones».

¿La puesta de sol más temprana? No es en el solsticio

La mayoría vemos la puesta de sol más temprana una o dos semanas antes del solsticio. Eso es porque el Sol y nuestros relojes humanos no coinciden de forma exacta.

Hemos organizado nuestros días en segmentos de 24 horas, pero la Tierra no gira en su eje de forma tan precisa. Aunque el tiempo entre mediodías es siempre 24 horas exactas, el tiempo varía entre los mediodías solares, el momento cada día en que el Sol alcanza su punto más alto en el cielo. Cuando el año avanza, el tiempo cronológico del mediodía solar cambia de forma estacional, y también lo hacen los amaneceres y las puestas de sol.

En diciembre, los mediodías solares ocurren unos 30 segundos después de completar un ciclo de 24 horas. Aunque recibimos la menor cantidad total de luz diurna en el solsticio, la puesta de sol de ese día ocurre unos minutos más tarde en nuestros relojes de lo que ocurrió a principios de mes.

En Washington, D.C., por ejemplo, la puesta de sol en el solsticio será a las 4:49 p.m. ET, cuatro minutos después de la del 9 de diciembre.

Más cerca del ecuador, la puesta de sol más temprana del año ocurre en noviembre. Para verla coincidir con el solsticio, hay que ir hacia el Ártico. Las variaciones estacionales en la trayectoria del Sol sobre el cielo son más extremas cuanto más nos acerquemos a los polos, lo que hace que las horas de la puesta de sol en latitudes altas coincidan con el horario del solsticio.

¿Puede verse el solsticio?

Es posible ver los efectos del solsticio observando qué sucede en el cielo y las variaciones de la luz solar con el tiempo.

Para los observadores en el norte, el arco del Sol a través del cielo ha ido cayendo y acortándose desde junio. En el solsticio del invierno del norte, alcanza su arco más bajo, tan bajo que en los pocos días anteriores y posteriores al solsticio, parece salir y ponerse en el mismo lugar. Dicho fenómeno dio pie al origen latino de la palabra «solsticio», que significa «sol quieto».

Como el ángulo del Sol está bajo, esto implica que nuestra sombra al mediodía es la más larga del año durante el solsticio de invierno.

Lugares antiguos que conmemoran el solsticio

En la antigüedad se construyeron una serie de monumentos para conmemorar el solsticio. Un ejemplo es Newgrange, un enorme monumento funerario de la Edad de Piedra construido en Irlanda en torno al 3200 a.C., unos años antes que Stonehenge. Un túnel orientado hacia el amanecer del solsticio lleva a una cámara principal, donde podrían haber enterrado a sus muertos. La luz del solsticio entra durante 17 minutos a través de una pequeña ventana.

Los paracas, de Perú, que vivieron entre el 800 y el 100 a.C., atravesaron el desierto con líneas de tierra y roca llamadas geoglifos que conectan montículos ceremoniales con el lugar donde el Sol del solsticio de invierno se pone en el horizonte. Las famosas líneas de Nazca también presentan alineaciones con el solsticio de invierno.

El templo de Karnak fue construido en el antiguo Egipto alineado con el solsticio de invierno en Lúxor hace más de 4.000 años. Pueden verse alineaciones similares en Angkor Wat, Camboya, y en Machu Picchu, Perú.

¿Vínculo con las Navidades?

Para más de 2.000 millones de cristianos, el solsticio se ha visto eclipsado por la Navidad. Pero al historiador David Gwynn, de la Universidad de Londres, la proximidad de los dos acontecimientos podría no ser un accidente.

Según Gwynn, existe una teoría que sostiene que la Navidad se fijó el 25 de diciembre para reemplazar una festividad romana, que tenía raíces en el culto pagano al Sol Invictus («el sol invicto»).

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