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COMPROBADO, LA SEGUNDA MISIÓN CIVIL LLEGA A LA ESTACIÓN ESPACIAL INTERNACIONAL

COMPROBADO, LA SEGUNDA MISIÓN CIVIL LLEGA A LA ESTACIÓN ESPACIAL INTERNACIONAL

Cortesía de NASA TV via AP

Por segunda vez en cinco meses, la nave espacial Dragón, de la empresa comercial SpaceX, ha llegado con éxito a la Estación Espacial Internacional, donde ha viajado con cargamento por primera vez bajo el contrato de abastecimiento con la NASA.


«Parece que hemos domado al Dragón», dijo la comandante Sunita Williams a los controladores después de que el brazo robótico de la estación agarrara la nave  sin tripulación justo después de las 7 horas (hora de Estados Unidos), con la ayuda del astronauta japonés Akihiko Hoshideh.


«Estamos encantados de que esté con nosotros».


Dragón, la primera y única nave comercial que atraca en la estación, hizo contacto a 406 kilómetros sobre la Tierra. La nave contenía casi 450 kilos de suministros esenciales, además de helado de chocolate y vainilla y Silly Putty, ese juguete que es una masilla muy elástica y viscosa, para un experimento escolar.


SpaceX, creada por el fundador de PayPal Elon Musk, consiguió un contrato con la NASA de casi 1,6 mil millones de dólares en 2008 para abastecer a la Estación Espacial a través de doce vuelos.


A diferencia de otras naves propiedad del gobierno que abastecen a la estación, Dragón está diseñada para volver intacta a la Tierra, por lo que puede ser utilizada como transbordador de doble sentido. La cápsula trajo de vuelta 590 kilos de experimentos científicos y equipamiento después de una prueba en mayo y volverá a hacerlo más tarde este mes.


¿Una inversión para el futuro?


El acoplamiento de hoy en la Estación Espacial Internacional bajo contrato de abastecimiento con la NASA ha sido visto como un hito y quizá un presagio de lo que mucho que está por venir.
«Creo que podría decirse que lo que hemos visto hoy es comparable a los primeros tiempos de la industria de la aviación comercial», afirma John Logsdon, de la Universidad de Washington y asesor de la NASA.


«El gobierno pagó a los propietarios de aerolíneas para que transportaran correo y le dio a la industria el apoyo económico necesario para desarrollarse», añade. «Es evidente que la NASA espera que aquí ocurra lo mismo, que los contratos de abastecimiento de las empresas espaciales comerciales sirvan de impulso a la industria espacial».


En un comunicado emitido tras el acoplamiento, Charles Bolde, administrador de la NASA, afirmó: «Esto marca el principio de una nueva era de exploración para Estados Unidos, en la que reduciremos el coste de las misiones a la órbita baja de la Tierra para centrar nuestros recursos en misiones a la Luna, a asteroides o incluso a Marte».


Aunque SpaceX es la única empresa comercial que ha volado a la Estación Espacial Internacional, hay muchas otras (como Orbital Sciences, Boeing, Sierra Nevada y Blue Origin, del fundador de Amazon Jeff Bezos) que están desarrollando sistemas para transportar cargamento y, en última instancia, también tripulación.


El impulso necesario para que las empresas privadas comenzaran a realizar transportes básicos espaciales a la Estación Espacial Internacional comenzó bajo el mandato del presidente norteamericano George W. Bush, pero cobró fuerza con Obama, a pesar de la oposición de miembros del Congreso preocupados por la pérdida de empleos de la NASA y la seguridad de la tripulación.

También a Marte


Con tres lanzamientos y dos acoplamientos de Dragón en la Estación Espacial Internacional, sin duda la viabilidad del transporte espacial comercial está dando importantes pasos. Sin embargo, Musk, antes del lanzamiento del domingo, dijo que era pronto para considerar los vuelos de SpaceX algo rutinario.


Tal afirmación resultó ser acertada durante el despegue y el fallo de uno de los nueve cohetes Falcon 9 que debían impulsar a Dragón más allá de la atmósfera terrestre. Sin embargo, no afectó al lanzamiento, según fuentes de SpaceX, puesto que el sistema de propulsión está diseñado para que funcione sin todos los cohetes activos.

La importancia de SpaceX, y otras empresas comerciales que la seguirán, aumentó sustancialmente después de que la NASA retirara el último de los transbordadores espaciales en 2011. Sin él, Estados Unidos no podía transportar cargamento ni tripulación a la Estación y compró viajes a operadores rusos, japoneses y europeos.
Dragón, de hecho, está en la actualidad atracado al lado de la nave rusa Soyuz que llevó a la comandante Williams, entre otros, a la Estación y los traerá de vuelta a la Tierra. Al lado de Soyuz estaba la nave de carga rusa Progress.


Aunque originalmente el programa establecía que se descargaría el jueves, la escotilla de Dragón fue abierta el miércoles a las 1:40 p.m. (hora de Estados Unidos). Según la NASA, los miembros de la tripulación de la Estación Espacial Internacional ya habían seguido todos los pasos del procedimiento tras el acoplamiento.


Tras varias semanas, la nave volverá a la Tierra el 28 de octubre con un amerizaje en el Océano Pacífico.


Aunque el objetivo principal de SpaceX ha sido transportar carga a la Estación Espacial, y en unos años también astronautas, su presidente Musk tiene más planes; según afirma él mismo, se metió en el negocio espacial con el objetivo final de construir cohetes para transportar  personas a Marte.
 

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