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La nave Dragón

La nave Dragón

Vídeo imagen cortesía de la NASA

A pesar de un problema relacionado con su sistema de guía láser, la nave de carga de SpaceX,Dragón,ha sido «capturada» con éxito por la Estación Espacial Internacional.

Se trata de un momento histórico, pues es la primera nave espacial privada que alcanza la estación orbital. Elon Musk, presidente de SpaceX,lo describió en su twitter como «impresionante».

A las 15:56 el astronauta Don Pettit extendió cuidadosamente el brazo robótico de la estación y atrapó la nave no tripulada, cuando ambas se deslizaban a unos 400 kilómetros sobre el noroeste de Australia.

«Es como si hubiéramos cazado un dragón por la cola», dijo Pettit poco después de la maniobra.

La tripulación de la Estación Espacial utilizó después cámaras externas y binoculares de alta potencia para inspeccionar y preparar la nave para el acoplamiento con el módulo Harmony.

Tras ser colocada en posición, la nave Dragón quedó enganchada a la estación a las 18:02, convirtiéndose temporalmente en «parte» de ella.

«Dragón es la primera nave norteamericana que visita la Estación Espacial Internacional después del transbordador Atlantis el pasado mes de julio», confirmaba un portavoz de la NASA durante la retransmisión en directo del acontecimiento.

Mañana por la mañana la tripulación abrirá la escotilla de la nave y los astronautas entrarán por primera vez en ella; y el próximo jueves Dragón se desenganchará de la Estación y volverá a la Tierra, aterrizando en el Océano Pacífico al oeste de California para ser recuperada por un barco.

«Como ganar la Super Bowl»

Dragón fue lanzada  a las 9:44 el jueves desde Cabo Cañaveral (Florida) a bordo de un cohete Falcon 9 de SpaceX.

En la conferencia de prensa que tuvo lugar después del lanzamiento, Musk afirmó que «en ese momento se liberó toda la adrenalina de mi cuerpo» y que se sintió como «si hubiera ganado la Super Bowl».

El administrador de la NASA Charles Bolden definió el vuelo del Falcon como un despegue perfecto.

«Es un gran día para Estados Unidos y para el mundo», declaró Bolden ante los periodistas.

«Algunos pensaban que la NASA había desparecido con la retirada de los transbordadores espaciales, pero hoy demuestra que no. El equipo SpaceX-NASA ha vuelto con gran éxito».

El martes, en un post de su blog, Bolden añadió que la agencia espacial de Estados Unidos «le entrega el testigo al sector privado para el transporte a la Estación Espacial Internacional. Así la NASA podrá centrarse en lo que mejor sabe hacer: explorar en profundidad el Sistema Solar con, por ejemplo, misiones a un asteroide y a Marte, las siguientes en el programa».

También transporta carga en su viaje de vuelta

Antes de poder «acoplarse» a la Estación Espacial Internacional, la nave Dragón pasó por una serie de maniobras de prueba.

Una de las más importantes tenía como objetivo determinar si el software de pilotaje podía seguir las instrucciones de los astronautas de la estación orbital en caso de que decidieran abortar el acercamiento.

«Si la nave está cerca y algo va mal, es necesario que los astronautas puedan abortar la operación y que la nave se aleje sin dañar nada», declaró la portavoz de SpaceX Kirstin Brost Grantham.

Puesto a que esta misión todavía era de prueba, la nave Dragón no transportaba ningún artículo esencial a la estación, simplemente ropa para los astronautas, comida y baterías para ordenadores portátiles. En el viaje de vuelta llevará hardware de experimentos realizados por la estación y guantes viejos de los uniformes espaciales.

Si la misión concluye con éxito, la NASA podría autorizar a SpaceX a cumplir su contrato de 1,6 mil millones de dólares para transportar suministros a la Estación Espacial Internacional, y llegado el caso, también astronautas.

Se trata de un acuerdo muy importante, según Robert Pearlman, redactor de la página web collectSPACE.com, pues desde la retirada de los transbordores espaciales de la NASA el pasado mes de julio, la agencia no tiene medios para devolver a la Tierra importantes materiales.

En la actualidad, la NASA puede transportar objetos a la estación orbital utilizando vehículos automatizados operados por la Agencia Espacial Europea y la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial.

Sin embargo, estos transportadores están diseñados únicamente para viajes de ida, y son destruidos en el regreso, por lo que resulta imposible que trasladen objetos de vuelta.

La nave espacial rusa Soyuz es en este momento el único medio con el que cuenta la NASA para transportar astronautas a la estación, y aunque puede volver a la Tierra, «su función es transportar personas, no carga», afirma Pearlman.

Vuelos tripulados en 2015

Según SpaceX, los primeros vuelos tripulados de Dragón podrían tener lugar en 2015, pero antes de eso debe contar  con mayores controles y plazas para la tripulación, algo en lo que ya está trabajando la compañía, según Brost Grantham.

«Hace unos meses astronautas de la NASA realizaron vuelos de prueba para probar su equipamiento y comprobar que satisfacía sus necesidades», declaró.

Igualmente, SpaceX deberá probar con éxito los sistemas de lanzamiento de Dragón utilizando los cohetes de propulsión llamados «SuperDracos» antes de que la NASA le permita transportar tripulación.

«Si hubiera una emergencia, estos artefactos se activarían inmediatamente y llevarían a los astronautas a una distancia segura», afirmó Brost Grantham.

Según Pearlman, de collectSPACE.com, la agencia espacial estadounidense y SpaceX parecen tener una buena relación.

«Creo que trabajan bien juntas, al igual que la NASA con Boeing, con Lockheed y con cualquiera de sus proveedores».

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