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Orbita de la misión del Sentinel

Orbita de la misión del Sentinel

Fotografía cortesía de la B612 Foundation

La primera expedición espacial con financiación privada tendrá lugar en 2017 o 2018, según han anunciado los Project managers de la empresa.


El ambicioso proyecto está siendo desarrollado por la fundación B612, una organización sin ánimo de lucro que debe su nombre al libro de Antoine de Saint-Exupéry “The Little Prince”.


Encabezados por veteranos ex astronautas y astrónomos de la NASA, la Fundación ha iniciado una campaña para recaudar fondos para la construcción y puesta en marcha del telescopio infrarrojo, denominado Sentinel-que creará un "mapa de asteroides" del sistema solar interior.


Las estimaciones totales de los costes de la misión aun no han sido publicados, pero el precio total de la nave espacial superará varios millones de dólares americanos.



"Hemos encontrado y rastreado cerca de diez mil asteroides cercanos a la Tierra hasta el momento, pero aún nos queda mucho territorio por descubrir", dijo Ed Lu, ex astronauta de la NASA y el astrofísico que trabaja como presidente y consejero delegado de B612.


Directivos de la Fundación están especialmente preocupados por rocas relativamente pequeñas, que si bien no supondrían riesgos letales para la Tierra, si que podrían causar estragos en caso de colisión, como la destrucción de ciudades.


 “En las grandes exploraciones, lo primero que se hizo siempre fue cartografiar las zonas, como en la época de Magallanes. Ahora es nuestro momento en el Sistema Solar” según ha confirmado Ed Lu.



Evaluando los peligros del Sistema Solar


Actualmente, el programa de la NASA  Near Earth Object Program coordina los esfuerzos de las agencias gubernamentales para identificar y rastrear los asteroides que puedan ser potencialmente peligrosos.
Desde el 21 de junio gracias a estos esfuerzos, se han descubierto 9.054 objetos cercanos a la tierra, y de estos, 1317 están considerados potencialmente peligrosos.


Sin embargo, el Grupo de Trabajo Sobre la Defensa Planetaria, que forma parte de la asesoría de la NASA, ha recomendado el uso de un telescopio que se pueda poner en orbita y con un funcionamiento en base de infrarrojos.


Poner la nave en circulación entre la Tierra y el sol es fundamental, ya que un telescopio espacial en esa posición sería capaz de escanear la órbita de la Tierra.
También es importante el telescopio para escanear en longitudes de onda infrarrojas.

En luz visible, los asteroides pequeños y oscuros pueden pasar sin ser detectados, sin embargo, las rocas espaciales tienden a absorber el calor del sol, por lo que el infrarrojo las detectaría, a diferencia de otros sistemas de detección.


La "Tormenta Perfecta" de los vuelos espaciales privados


La Fundación B612 ve viable la inversión privada y los buenos resultados de una empresa dedicada a menesteres espaciales. El cohete Falcon 9 de SpaceX, de otra empresa privada el espacio, está programado para su uso como vehículo de lanzamiento.


"Vimos que era posible hacer algo como esto trabajando como un grupo no gubernamental", dijo Lu.


"Sólo ha sido posible desde hace poco tiempo, pues hace diez años no hubiera sido factible, incluso para muchos gobiernos. Pero el poder de computación en las naves espaciales ha mejorado mucho, y para poder hacer un seguimiento de medio millón de objetos, es necesario hacer un montón de cálculos a bordo, algo que a día de hoy es relativamente asequible", dijo Lu.


"Además, los detectores infrarrojos han avanzado mucho en los últimos dos años y, con la disponibilidad de lanzadores radicalmente más baratos, como el de SpaceX, se trata de una tormenta perfecta para nuestro propósito".


Una cuestión de riesgo


Si las cosas salen según lo planeado, el Sentinel se pondrá en órbita entre 30 y 170 millones de millas (48 y 274 millones de kilómetros respectivamente) más cerca del Sol que la Tierra.


La nave espacial explorará el cielo nocturno en su totalidad cada 26 días para identificar objetos en movimiento.


Dentro de 5,5 años, se espera del programa Sentinel que haya descubierto y seguido a medio millón de asteroides cercanos a la Tierra, el 90 por ciento de los cuales debe ser mayor de 460 pies (140 metros).


"Esto es emocionante", dijo el astrónomo de la Universidad de Arizona Ed Beshore.
 

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