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NUEVO COMETA SE ACERCA A LA TIERRA

NUEVO COMETA SE ACERCA A LA TIERRA

Cortesía de John Goldsmith, TWAN

Si las predicciones de los astrónomos son correctas, el año que viene podría traernos un espectacular regalo: un cometa súperbrillante que acaba de ser descubierto cerca de Saturno.


Incluso con los telescopios más potentes, el cometa 2012 S1 (ISON) es ahora mismo una débil luz en la constelación de Cáncer. Sin embargo, podría ser detectado a simple vista a finales de 2013 y principios de 2014 y quizá eclipsar a la Luna, según los astrónomos.


«El cometa ya es llamativamente brillante dada la distancia a la que se encuentra del Sol», afirma el astrónomo Raminder Singh Samra. Es más, parece que sigue la estela del Gran Cometa de 1680, considerado uno de los más espectaculares visto desde la Tierra.


«Si cumple nuestras expectativas, será uno de los más brillantes de la historia», afirma Samra, del Centro Espacial H.R. MacMillan, en Vancouver (Canadá).


¿Pero qué lo convierte en excepcional? En gran medida depende de la cantidad de gas y polvo que se desprenda de su núcleo central de hielo y roca. Cuanto más grandes sean la nube y cola resultantes, más llamativo será.
El cometa 2012 S1 parece ser bastante grande, midiendo cerca de tres kilómetros, y pasará cerca del Sol, por lo que los astrónomos calculan que brillará más, aunque no será más grande, que la luna llena.


¿Huía de los límites del Sistema Solar?
El cometa fue detectado por primera vez la semana pasada por los astrónomos rusos Artyom Novichonok y Vitali Nevski del International Scientific Optical Network (ISON), y fue confirmado por la Unión Astronómica Internacional el lunes.
Sin embargo, a pesar de que se sabe lo que es, se desconoce de dónde bien. Su órbita sugiere que podría ser un «fugitivo» de la Nube de Oort, donde orbitan miles de millones de cometas cien mil veces más lejos del Sol que la Tierra.


«Para los astrónomos es algo muy emocionante», declara Samra, «porque nos permite estudiar uno de los objetos más antiguos del Sistema Solar en su estado original».


Un posible espectáculo sin igual
En este momento, el cometa 2012 S1 parece encontrarse a unos 990 millones de kilómetros de la Tierra, entre las órbitas de Saturno y Júpiter.


Debido a la gravedad del Sol, que atrae al cometa, éste debería pasar a unos 10 millones de kilómetros de Marte, convirtiéndose en una oportunidad excepcional para el nuevo Curiosity de la NASA de tomar una fotografía única.


Las predicciones indican que el cometa nos parecerá más brillante en las semanas siguientes a su mayor acercamiento al Sol, el 28 de noviembre de 2013, si el cometa sobrevive a la experiencia.


Cuando el cometa entre en un radio de 2 millones de kilómetros del Sol, el intenso calor y gravedad de éste provocará la ruptura del hielo, frustrando el espectáculo celeste.
«A pesar de que los cálculos sugieren que el cometa será más brillante que la luna llena, e incluso visible durante el día, debemos ser precavidos a la hora de anunciar algo así», declara Samra.

Más información sobre cometas


«Algunos cometas han creado grandes expectativas pero al final no han resultado ser tan espectaculares», añade. «El tiempo lo dirá».
 

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