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Volcanes marinos en la Antártida

Volcanes marinos en la Antártida

Imagen cortesía de British Antarctic Survey

Los científicos afirman haber hallado una cadena de volcanes marinos gigantes cerca de la Antártida.

Se trataría de una docena de picos previamente desconocidos que habrían sido localizados bajo las olas, y algunos de los cuales llegarían a medir unos 10.000 pies (3.000 metros), según afirma un Estudio Británico para la Antártida.

Los volcanes fueron descubiertos cerca de los territorios del Reino Unido de las Islas de Georgia del Sur y las Islas Sandwich del Sur durante un viaje para la realización de mapas de un mes de duración, donde usaron un sónar multihaz para completar una zona indocumentada de 370 millas (600 kilómetros) por 90 millas (150 kilómetros) del fondo marino.

“Fue increíble encontrarlos”, dijo Phil Leat, un geólogo especialista en volcanes que colaboró en el Estudio. “Había muchos volcanes que ni tan siquiera sabíamos que existían”.

Inesperados volcanes del tamaño del Monte Fuji.

Los científicos esperaban encontrar volcanes. Si hay una cosa que caracterice a las Islas Sandwich del Sur, es que son activamente volcánicas. Y otra prueba fue una serie de grandes manchas de espuma flotante, encontradas en 1962 por un navío Británico, que sólo podían proceder de una erupción marina.

Pero los investigadores no esperaban encontrar volcanes del tamaño del Monte Fuji de Japón.

La inmensidad de los volcanes convirtió el trabajo de los investigadores en algo preocupante en ocasiones. Dos de ellos se alzan hasta unos 225 pies (70 metros) de la superficie, en un área donde las cartas actuales mostraban simplemente aguas profundas.

“Puedes ver cómo va elevándose la superficie marina frente a ti, y no puedes saber qué altura va a tener realmente”, dijo Leat. “Te llegas a estremecer un poco”.

“Pero también es muy excitante, porque no sólo estás descubriendo un volcán que nadie conocía, sino uno enorme”.

Los Volcanes Marinos podrían Albergar Nuevas Especies

En el aspecto científico, el hallazgo es importante porque al igual que los volcanes pueden derrumbarse en la superficie, produciendo tremendos corrimientos de tierra, como ocurrió con el Monte St. Helens, también puede ocurrir bajo el mar, produciendo tsunamis.

Los nuevos volcanes no suponen ninguna amenaza en particular, ya que “nadie vive en las Islas Sándwich del Sur”, dijo Leat. Pero sí que proporcionan una nueva oportunidad de estudiar cómo los volcanes provocan los tsunamis.

También es importante que los volcanes que aún permanecen activos tengan conductos hidrotermales que proporcionan un hábitat único para la presencia de vida, algunos organismos de los cuales podrían ser análogos de los que pudieran sobrevivir en condiciones similares en otros mundos, como en el satélite de Júpiter, Europa.

Además, las laderas rocosas de los volcanes proporcionan un hábitat excelente para los peces y otros organismos marinos.

“Son casi como arrecifes de coral”, dijo Leat.

“No hay coral, pero son hábitats que pueden albergar vida. Cuando hemos buscado en áreas similares, hemos encontrado nuevas especies”.

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