Animales

El instinto asesino de los felinos

Por Redacción National Geographic

26 de junio de 2015

El primer genoma secuenciado de tigre muestra que los grandes felinos evolucionaron para matar.

Los genes de las fibras musculares y el consumo de carne aparecen estrechamente ligados entre especies tan diferentes como el león africano y el leopardo de las nieves en Asia.

Los científicos asignan a los genes del tigre siberiano en peligro de extinción el gen diferenciador que hacen que las especies de grandes felinos sean distintas unos de otros.

La subespecie más grande del tigre, los tigres siberianos puede llegar a pesar hasta 300 kilogramos  y crecen hasta tres metros de longitud. Sólo existen unos 450 tigres siberianos en estado salvaje, y alrededor de 4.000 tigres en total se cree que permanecen en su hábitat natural.

"Nos fijamos en el gran tigre para ver qué le diferenciaba de otros felinos", dijo el experto en genoma Jong Bhak de Personal Instituto de Genómica de Corea del Sur, en Suwon.

Bhak y sus colegas tomaron muestras genes de un tigre macho de nueve años de edad en el zoológico de Everland en Corea, y los compararon con el mapa del gen de la información del tigre de Bengala, el león y leopardo de las nieves.

Asesinos natos

"Genéticamente todos los gatos están muy cerca, por lo que necesitamos cerca un mapeo genético para encontrar las pequeñas diferencias que los hacen distintos", dijo Bhak.

Algunas de las diferencias genéticas son evidentes en la asignación, por ejemplo, dos genes probablemente involucrados en la adaptación a gran altitud y al aire de leopardos de las nieves y de la piel blanca en los leones africanos blanco.

Pero en general, la familia de los felinos parece basarse en un conjunto limitado de 1.376 genes vinculados a las fibras musculares fuertes y a la digestión de proteínas, según el estudio, visto ampliamente entre las especies estudiadas. Los genes probablemente se originaron en gran parte con el primer ancestro común de los grandes felinos hace unos 11 millones de años.

"Aprovecho esto para indicar que [los grandes felinos] se han desarrollado para cubrir un nicho de carnívoros muy particular que se basa en las ventajas en la caza que estos genes proporcionan ", dijo Bhak.

Los gatos domésticos también tienen muchos de los mismos genes, dijo. “Todos los gatos son cazadores sin precedentes, y aquí estamos viendo algunas de las razones genéticas . "

Tigres

Simplemente el mapa del genoma del tigre representa un avance significativo para los investigadores, dijo el genetista forense Thitika Kitpipit de la Universidad Príncipe de Songkla , quien dirigió un equipo que acaba de terminar un mapa de los genes maternos, o el ADN mitocondrial, de los tigres de Tailandia. Un mapa de genes es un primer paso para entender el paisaje genético de los grandes felinos, dijo Bhak .

Los investigadores de medio ambiente de 13 países acordaron en 2010 en la Cumbre del tigre en San Petersburgo, Rusia, trabajar para salvar a los tigres en estado salvaje debido a las crecientes denuncias de la caza furtiva y la disminución de las poblaciones silvestres en Asia.

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