Animales

Nuevas especies: el cangrejo yeti peludo de la Antártida

El cangrejo yeti conforma una de las tres especies de cangrejos de este tipo conocidas hasta este momento.

Por Jason Bittel, National Geographic
Un macho de Kiwa tyleri, con sus patas cubiertas de bacterias, su principal fuente de alimentos.

Es blanco. Es peludo. Es difícil de alcanzar. Es un yeti... cangrejo. Conoce al Kiwa tyleri, el nuevo miembro de la familia del cangrejo yeti y el primero en ser encontrado en frías aguas de la Antártida.

A diferencia de su homónimo, el hombre de las nieves, este crustáceo tiene un tamaño de entre 15 y 0,5 centímetros. Es la tercera especie conocida de cangrejo yeti, un grupo de criaturas peludas descubiertas por primera vez en el Pacífico Sur en 2005.

Para encontrar al nuevo yeti, en 2010 los científicos pusieron a prueba un vehículo operado a distancia en la cresta este de la placa Scotia (East Scotia Ridge), a más de 2.600 metros de profundidad. Allí, encontraron comunidades florecientes de cangrejo yeti, que viven en uno de los entornos más duros del planeta.

"Supimos de inmediato que habíamos encontrado algo tremendamente novedoso y único en este respiradero hidrotermal", dice el líder del estudio Sven Thatje, un ecologista de la Universidad de Southampton, en Reino Unido .

El análisis de los cangrejos de la Antártida reveló que eran especies genéticamente diferentes, de acuerdo con el nuevo estudio, publicado el pasado 24 de junio en la revista PLoS One.

Machos y hembras de cangrejo yeti congregados en torno a las aguas termales en las que habitan.

Zona de confort

Las aguas de cerca de la cresta este de la placa Scotia están generalmente justo por encima de la congelación. Sin embargo, el líquido escupido a través de los respiraderos está muy caliente, y puede superar los 400ºC. Debido a que el agua se enfría rápidamente fuera de los orificios de ventilación, el K. tyleri tiene sólo un pequeño espacio en el que se puede sobrevivir. Demasiado cerca de la rejilla y se fríen. Demasiado lejos, y se congelan.

Como resultado, Thatje dice que los cangrejos yeti antárticos se agrupan mucho más cerca que los miembros de las otras dos especies conocidas. Él los observó y se colocaban unos encima de los otros, llenando cada espacio disponible, unos 700 especímenes por metro cuadrado.

Mejor con pelo en el pecho

En general, los cangrejos yeti se encuentran perfectamente adaptados a sus condiciones de vida extremas. Como no hay luz solar, han evolucionado hasta conseguir otra forma de obtener energía: cultivan sus propios alimentos en los pelos de sus brazos y pechos.

Estos pechos velludos han inspirado a su apodo de "cangrejo Hoff", en homenaje a David Hasselhoff. Sin ofender a Hasselhoff, Thatje dice que prefiere el nombre de la especie oficial, K. tyleri, que él y su equipo eligieron en honor a los logros de Paul Tyler, profesor emérito de la Universidad de Southampton y un pionero en la investigación de aguas profundas . Andrew Thurber, ecólogo marino de la Universidad Estatal de Oregón, dice que el cangrejo yeti de la Antártida es "un descubrimiento realmente sorprendente".

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