Así han cambiado los grupos de astronautas de la NASA con el paso del tiempo

Los primeros «viajeros estelares» fueron elegidos por sus destrezas como pilotos y su capacidad para mantener la calma y actuar rápidamente bajo presión. Con el paso del tiempo, los criterios de la agencia espacial estadounidense cambiaron.

Por Jason Treat, Jay Bennett, Christopher Turner
Publicado 3 dic 2020 11:38 CET
Grupos de astronautas de la NASA

Entre 1959 y 2017, la NASA seleccionó a 22 grupos de astronautas.

Fotografía de NASA

Entre 1959 y 2017, la NASA seleccionó a 22 grupos de astronautas. Los primeros «viajeros estelares» fueron elegidos por sus destrezas como pilotos y su capacidad para mantener la calma y actuar rápidamente bajo presión. Con el paso del tiempo, los criterios de la agencia espacial estadounidense cambiaron y los equipos de selección empezaron a buscar a candidatos más diversos con una gran variedad de trasfondos educativos y científicos.

La mayoría de los astronautas han sido blancos, hombres y militares.

Cuando la NASA publicó la convocatoria para los primeros astronautas, la agencia espacial sugirió que aceptaría solicitudes de cualquier hombre que midiera menos de 1,80 y que hubiera participado en actividades peligrosas y de gran exigencia física como el submarinismo, el alpinismo o el salto en paracaídas. Pero el presidente Dwight Eisenhower intervino y decidió que solo se aceptarían solicitudes de pilotos de prueba militares, todos ellos hombres blancos en la década de 1950. Aquel modelo se mantuvo hasta 1965, cuando seleccionaron a los primeros científicos. La NASA seleccionó solo hombres blancos hasta 1978, cuando los cambios en las actitudes culturales y los nuevos requisitos para volar en el transbordador espacial dieron a las mujeres y a las personas de color la oportunidad de unirse al cuerpo de astronautas.

 

Fotografía de NASA

 

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La mayoría de los astronautas elegidos estaban en la treintena, con pocas excepciones.

A diferencia de la Unión Soviética, que seleccionó a personas en la veintena para el primer grupo de cosmonautas, el primer grupo de astronautas de la NASA rondaba la mitad de la treintena. Ante todo, ambos países buscaban personas que gozaran de buena forma física para soportar las presiones extremas y misteriosas de los vuelos espaciales. A medida que las agencias espaciales adquirían experiencia, comenzaron a seleccionar personas de un rango de edad más amplio. John Glenn estaba en la treintena cuando fue elegido para el primer grupo de astronautas, pero volaría en una misión del transbordador espacial a los 77 años, convirtiéndose en la persona de más edad que ha volado al espacio.

 

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1959: Grupo 1. Los «Mercury Seven»

Los siete astronautas estadounidenses originales seleccionados para volar en la cápsula Mercury eran el ejemplo de lo que el autor Tom Wolfe describiría como «lo que hay que tener»: la perspicacia de un piloto de pruebas militar, la capacidad de tomar decisiones en fracciones de segundo bajo una tensión física extrema mientras se jugaban la vida. En este grupo figuraron Alan Shepard, el primer estadounidense en el espacio, y John Glenn, el primer estadounidense que orbitó el planeta.

Fila delantera, de izquierda a derecha: Walter M. Schirra Jr., Donald K. Slayton, John H. Glenn Jr., M. Scott Carpenter. Fila trasera, de izquierda a derecha:  Alan B. Shepard Jr., Virgil I. Grissom, L. Gordon Cooper Jr.

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1962: Grupo 2. Los «Next Nine»

La NASA seleccionó su segundo grupo de astronautas mientras se preparaba para el Programa Gemini, que probaría las tecnologías necesarias para llegar a la Luna. Este grupo, que también exigía experiencia como piloto de pruebas, incluyó a algunos de los astronautas estadounidenses más experimentados. Entre ellos figuraban Ed White, el primer estadounidense que realizó un paseo espacial; Frank Borman y Jim Lovell, los primeros que volaron a la Luna en el Apolo 8; y Neil Armstrong, el primer humano que pisó la superficie de otro cuerpo planetario.

De rodillas, de izquierda a derecha: Charles Conrad, Jr., Frank Borman, Neil A. Armstrong y John W. Young. De pie, de izquierda a derecha: Elliot M. See, Jr., James A. McDivitt, James A. Lovell, Jr., Edward H. White II y Thomas P. Stafford.

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1963. Grupo 3: Más que pilotos de prueba

Para el tercer grupo de astronautas de la NASA, la agencia espacial aceptó la experiencia como pilotos de pruebas en lugar de exigir antecedentes como pilotos de aviones militares. Cuatro de los 14 hombres de esta cohorte murieron en accidentes durante el entrenamiento. Los 10 supervivientes volaron en las misiones Apolo y cuatro de ellos pisaron la Luna. Uno de ellos fue Edwin «Buzz» Aldrin, el primer astronauta de la NASA con un doctorado, obtenido en astronáutica en 1963.

Fila delantera, de izquierda a derecha: Edwin E. Aldrin Jr., William A. Anders, Charles A. Bassett II, Alan L. Bean, Eugene A. Cernan y Roger B. Chaffee. Fila trasera, de izquierda a derecha: Michael Collins, Walter Cunningham, Donn F. Eisele, Theodore C. Freeman, Richard F. Gordon Jr., Russell L. Scweickart, David R. Scott y Clifton C. Williams Jr.

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1965. Grupo 4: Los científicos

A medida que la NASA adquiría experiencia en vuelos espaciales humanos, el cuerpo de astronautas admitió a los primeros astronautas sin trasfondo militar, entre ellos los primeros científicos. El geólogo Harrison «Jack» Schmitt caminó por la superficie lunar durante la Apolo 17, la última misión a la Luna. El doctor en medicina Joseph Kerwin, el ingeniero eléctrico Owen Garriott y el ingeniero y físico Edward Gibson realizaron investigaciones en la Skylab, la primera estación espacial de los Estados Unidos, entre 1973 y 1974.

Fila delantera, de izquierda a derecha: Frank C. Michel, Harrison H. Schmitt y Joseph P. Kerwin. Fila trasera, de izquierda a derecha: Owen K. Garriot y Edward G. Gibson.

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1966. Grupo 5: Cambio de objetivos

Para 1965, la NASA tenía grandes ambiciones para el futuro del programa Apolo que incluían varias estaciones espaciales y decenas de vuelos tripulados. Para prepararse para esta idea de futuro, la agencia espacial reclutó a una nueva clase de 19 astronautas pilotos. Casi la mitad del grupo voló a la Luna en misiones Apolo y muchos volaron en la estación espacial Skylab en la década de 1970 o fueron comandantes en los primeros vuelos del transbordador espacial, que se puso en órbita por primera vez en 1981.

Sentados, de izquierda a derecha: Edward G. Givens Jr., Edgar D. Mitchell, Charles M. Duke Jr., Don L. Lind, Fred W. Haise Jr., Joe H. Engle, Vance D. Brand, John S. Bull y Bruce McCandless II. De pie, de izquierda a derecha: John L. Swigert Jr., William R. Pogue, Ronald E. Evans, Paul J. Weitz, James B. Irwin, Gerald P. Carr, Stuart A. Roosa, Alfred M. Worden, Thomas K. Mattingly y Jack R. Lousma.

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1967. Grupo 6: Segunda ola de científicos

Tras aceptar más pilotos, la NASA aceptó un segundo grupo de científicos. Deke Slayton, director de operaciones del personal de vuelo, dijo al grupo sin rodeos que no los necesitarían durante un tiempo porque los recortes presupuestarios de Washington suspenderían o cancelarían los vuelos planeados. Por eso el grupo se autodenominó «Excess Eleven». Cuatro miembros renunciaron por no haber volado nunca al espacio, mientras que los 11 restantes participaron en los primeros vuelos del transbordador espacial como especialistas de misión, un nuevo tipo de astronauta encargado de supervisar los experimentos científicos, médicos o de ingeniería.

Sentados a la mesa, de izquierda a derecha: Philip K. Chapman, Robert A. R. Parker, William E. Thornton y John A. Llewellyn. De pie, de izquierda a derecha: Joseph P. Allen IV, Karl G. Henize, Anthony W. England, Donald L. Holmquest, Story Musgrave, William B. Lenoir y Brian T. O'Leary.

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1969. Grupo 7: Fuerza militar

Cuando la Fuerza Aérea de los Estados Unidos canceló el programa del Manned Orbital Laboratory (Laboratorio Orbital Tripulado, un homólogo militar del programa de vuelo espacial humano de la NASA), la NASA aceptó a un grupo de siete astronautas del proyecto. Todos eran efectivos militares en activo cuando los eligieron y todos volaron en las primeras misiones del transbordador espacial. Robert Crippen fue el piloto del vuelo inaugural del transbordador espacial, el STS-1. Richard Truly fue el primer astronauta que se convirtió en director de la NASA y ocupó el puesto de 1989 a 1992 durante la presidencia de George H. W. Bush.

De izquierda a derecha: Karol J. Bobko, Charles G. Fullerton, Henry W. Hartsfield Jr., Robert L. Crippen, Donald H. Peterson, Richard H. Truly y Robert F. Overmyer.

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1978. Grupo 8: Mayor diversidad

Hasta este momento, todos los astronautas de la NASA habían sido hombres blancos. En 1978, mientras se preparaba de veras para el futuro del transbordador espacial, la NASA reclutó al grupo más numeroso y diverso hasta la fecha. Incluyó a seis mujeres, tres afroamericanos, un asiático-americano y un judío-americano, y constaba de 15 pilotos y 20 especialistas de misión. Entre ellos estuvo Norman Thagard, el primer estadounidense que voló en un cohete ruso, y Shannon Lucid, que estuvo a bordo de la estación espacial rusa Mir durante seis meses, el vuelo espacial más duradero de un estadounidense por aquel entonces.

Están colocados en orden alfabético, empezando arriba a la izquierda y terminando abajo a la derecha. Son Guion S. Bluford, Daniel C. Brandenstein, James F. Buchli, Michael L. Coats, Richard O. Covey, John O. Creighton, John M. Fabian, Anna L. Fisher, Dale A. Gardner, Robert L. Gibson, Frederick D. Gregory, S. David Griggs, Terry J. Hart, Frederick H. (Rick) Hauck, Steven A. Hawley, Jeffrey A. Hoffman, Shannon W. Lucid, Jon A. McBride, Ronald E. McNair, Richard M. (Mike) Mullane, Steven R. Nagel, George D. Nelson, Ellison S. Onizuka, Judith A. Resnik, Sally K. Ride, Francis R. (Dick) Scobee, Rhea Seddon, Brewster H. Shaw Jr., Loren J. Shriver, Robert L. Stewart, Kathryn D. Sullivan, Norman E. Thagard, James D. van Hoften, David M. Walker y Donald E. Williams.

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1980. Grupo 9: Astronautas internacionales

La novena clase de astronautas de la NASA incluyó a los primeros miembros internacionales de la tripulación, seleccionados de la Agencia Espacial Europea: el astronauta suizo Claude Nicollier y el astronauta neerlandés Wubbo Ockels. En el grupo también figuraba Chang-Díaz, el primer astronauta costarricense-estadounidense, que voló en varias misiones y empató con Jerry Ross en el mayor número de vuelos espaciales. Charles Bolden, que voló en cuatro misiones del transbordador espacial y más adelante fue el director de la NASA durante la presidencia de Barack Obama, también fue uno de los miembros de este grupo.

Fila trasera, de izquierda a derecha: Gardner, Springer, O'Connor, Ockels, Smith, Lounge. Fila del medio, de izquierda a derecha: Bagian, Blaha, Nicollier, Hilmers, Fisher, Dunbar, Ross. Fila delantera, de izquierda a derecha: Bolden, Chang-Diaz, Cleave, Leestma, Spring, Richards, Bridges.

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1984. Grupo 10: «The Maggots»

William Shepherd, Navy SEAL y miembro del décimo grupo, otorgó ese nombre a esta clase de astronautas durante el entrenamiento de supervivencia, en referencia al término aplicado a los reclutas de los campamentos militares y que significa gusanos en inglés. Debido al parón de la flota de transbordadores espaciales tras el desastre del Challenger en 1986, ninguno de estos astronautas tuvo la oportunidad de volar al espacio hasta que Shepherd trabajó como especialista de misión en el Atlantis en 1988. Pasaría a dirigir la primera expedición de larga duración a la Estación Espacial Internacional (EEI) en el año 2000. El grupo también incluía a Michael J. McCulley, el primer submarinista en el espacio, y Jim Wetherbee que con 1,93 metros fue la persona más alta en el espacio.

Fila trasera, de izquierda a derecha: Sidney M. Gutierrez, Mark N. Brown, John H. Casper, George D. Low, James D. Wetherbee, Marsha S. Ivins, Manley L. Carter Jr.. Fila delantera, de izquierda a derecha: Mark C. Lee, Lloyd B. Hammond Jr., James C. Adamson, Kenneth D. Cameron, Frank L. Culbertson Jr., William M. Shepherd, Ellen S. Baker, Michael J. McCulley, Kathryn C. Thornton y Charles L. Veach.

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1985. Grupo 11: El auge de la era del transbordador

Todos los miembros del undécimo grupo de astronautas de la NASA volaron en las misiones del transbordador espacial, salvo Stephen Thorne, que falleció en un accidente de avión antes de poder terminar su entrenamiento. Robert D. Cabana participó en la primera misión del transbordador a la EEI en 1998 para entregar el módulo de conexión Unity, que une los segmentos ruso y estadounidense del laboratorio orbital. Tamara E. Jernigan voló en la primera misión que acopló el transbordador espacial a la EEI en 1999. Y en 1992, Richard Hieb y Pierre J. Thuot participaron en el primer —y, hasta entonces, el único— paseo espacial de tres personas (junto al astronauta del grupo 12 Thomas Akers) que capturó y redesplegó un satélite de comunicaciones que no había llegado a su órbita prevista.

Fila delantera, de izquierda a derecha: Charles D. Gemar, Pierre J. Thuot, Robert D. Cabana y Terence T. Henricks. Segunda fila, de izquierda a derecha: Carl J. Meade, Tamara E. Jernigan, Linda M. Godwin y Jerome Apt. Fila trasera, de izquierda a derecha: Stephen D. Thorne, Michael A. Baker, Richard J. Hieb, Brian Duffy y Stephen S. Oswald.

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1987. Grupo 12: «The GAFFers»

El apodo del duodécimo grupo de astronautas de la NASA es un acrónimo de «George Abbey’s Final Fifteen» y un guiño al director de operaciones de vuelo que dirigió la selección de astronautas durante la época del transbordador. En el grupo figuraba Mae Jemison, la primera mujer negra que voló al espacio, y Bruce Melnick, el primer aviador de la Guardia Costera en el espacio. El miembro del grupo Ken Bowersox, el comandante más joven de una misión del transbordador espacial, trabajaba a bordo de la EEI en 2003 cuando el transbordador espacial Columbia se desintegró durante la reentrada, lo que volvió a dejar en tierra a la flota de transbordadores y obligó a Bowersox a regresar a la Tierra en una Soyuz rusa.

Fila trasera, de izquierda a derecha: James S. Voss, Kevin P. Chilton, Curtis L. Brown Jr., Andrew M. Allen, Colin M. Fole. Fila del medio, de izquierda a derecha: Nancy J. Davis, Gregory J. Harbaugh, Mae C. Jemison, Kenneth D. Bowersox, Bruce E. Melnick. Fila delantera, de izquierda a derecha: Mario Runco Jr., Donald R. McMonagle, Kenneth S. Reightler Jr., Thomas D. Akers y William F. Readdy.

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1990. Grupo 13: «The Hairballs»

La clase de astronautas de 1990 adoptó un gato negro como mascota, en contraposición a las connotaciones desafortunadas del número 13, de ahí el apodo «bolas de pelo». La miembro Eileen Collins, exinstructora de la Fuerza Aérea y piloto de pruebas, se convirtió en la primera mujer que pilotó y después dirigió una misión del transbordador espacial. Dirigió la STS-93, la misión que desplegó el Observatorio Chandra de Rayos X de la NASA, y la STS-114, la misión de «retorno al vuelo» tras el desastre del Columbia.

De rodillas, de izquierda a derecha: Charles J. Precourt, Janice E. Voss, Ellen Ochoa, David A. Wolf, Eileen M. Collins y Daniel W. Bursch. De pie, de izquierda a derecha: William G. Gregory, Peter J. K. Wisoff, Carl E. Walz, Richard A. Searfoss, Donald A. Thomas, James D. Halsell Jr., Thomas D. Jones, James H. Newman, Kenneth D. Cockrell, Bernard A. Harris Jr., Leroy Chiao, Ronald M. Sega, Susan J. Helms, William S. McArthur Jr., Nancy J. Sherlock, Michael R. U. Clifford y Terrence W. Wilcutt.

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1992. Grupo 14: «The Hogs»

El apodo del grupo (hog significa cerdo en español) se inspiró en un sketch recurrente del programa de televisión El show de los Teleñecos titulado «Pigs in Space» («Cerdos en el espacio»). Con la decimocuarta clase de astronautas, la NASA empezó a incluir y entrenar a astronautas internacionales en cada nuevo grupo. Chris Hadfield, el primer canadiense que realizó un paseo espacial y que ejerció de comandante de la EEI, grabó la primera canción original en la estación espacial, Jewel of the Night, y más adelante se haría famoso por interpretar Space Oddity de David Bowie mientras estaba en órbita. Michael López-Alegría, un astronauta estadounidense nacido en España, ostenta el récord del mayor tiempo acumulado por un estadounidense en paseos espaciales con 67 horas y 10 minutos durante 10 paseos. El cosmonauta ruso Anatoly Solovyev tiene el récord internacional con 82 horas y 22 minutos acumulados en 16 paseos espaciales.

Fila trasera, de izquierda a derecha: Charles E. Brady Jr., Jerry M. Linenger, Joseph M. Garneau, Kent V. Rominger, Kevin R. Kregel, Chris A. Hadfield, Miguel López-Alegría y Scott J. Horowitz. Fila del medio, de izquierda a derecha: Scott E. Parazynski, Richard M. Linnehan, Brent W. Jett Jr., Daniel T. Barry, Steven L. Smith, Michael L. Gernhardt, Joseph R. Tanner y Winston E. Scott. Fila delantera, de izquierda a derecha: Wendy B. Lawrence, Koichi Wakata, Jean-François A. Clervoy, John M. Grunsfeld, Andrew S. W. Thomas, Maurizio Cheli, Catherine G. Coleman y Mary E. Weber.

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1994. Grupo 15: «The Flying Escargots»

Aunque originalmente se apodaron «Slugs» («babosas») porque se retrasó su entrenamiento, la decimoquinta clase de astronautas se cambió el nombre por «The Flying Escargots» («Los caracoles voladores»), en parte como guiño a los dos astronautas franceses del grupo. Jean-Loup Chrétien había volado en dos misiones soviéticas, convirtiéndose en la primera persona francesa en el espacio en 1982 y en el primer no estadounidense y no soviético que realizó un paseo espacial en 1988. Kalpana Chawla se convirtió en la primera mujer india en el espacio en 1997, cuando operó el brazo robótico del transbordador Columbia. En la misma misión, Takao Doi se convirtió en el primer astronauta japonés que realizó un paseo espacial.

Fila trasera, de izquierda a derecha: Janet L. Kavandi, Edward T. Lu, Stephen K. Robinson, Robert L. Curbeam Jr., Dominic L. P. Gorie, Joe F. Edwards Jr., Steven W. Lindsey y Jean-Loup J. M. Chrétien. Fila del medio, de izquierda a derecha: Pamela A. Melroy, Michael P. Anderson, Michael A. C. Tognini, Kathryn P. Hire, Kalpana Chawla, Carlos I. Noriega, Susan L. Kilrain, Takao Doi y Frederick W. Sturckow. Fila delantera, de izquierda a derecha: Jeffrey S. Ashby, Dafydd R. Williams, James F. Reilly II, Altman, Rick D. Husband y Michael J. Bloomfield.

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1996. Grupo 16: «The Sardines»

Los 44 astronautas de este grupo representan la clase más numerosa de astronautas de la NASA hasta la fecha, de ahí su apodo («las sardinas» en español), ya que estaban apiñados durante las sesiones de entrenamiento. El grupo incluyó a los primeros gemelos seleccionados como astronautas, Scott y Mark Kelly. Scott pasaría casi un año entero a bordo de la EEI mientras Mark se quedaba en la Tierra, lo que ofreció a los científicos una oportunidad única para estudiar los efectos del vuelo espacial de larga duración en el cuerpo humano. Peggy Whitson, la primera mujer comandante de la EEI, ostenta el récord estadounidense de más días acumulados en el espacio: 665. El cosmonauta ruso Gennady Padalka ostenta el récord global con 879 días.

Fila trasera, de izquierda a derecha: Christer Fuglesang, John Herrington, Steve MacLean, Peggy Whitson, Stephen Frick, Duane Carey, Daniel Tani, Heidemarie Stefanyshyn-Piper, Jeffrey Williams y Donald Pettit. Segunda y última filas, de izquierda a derecha: Philippe Perrin, Daniel Burbank, Michael Massimino, Lee Morin, Piers Sellers, John Phillips, Richard Mastraccio, Christopher Loria, Paul Lockhart, Charles Hobaugh y William McCool. Segunda y última filas, de izquierda a derecha: Pedro Duque, Soichi Noguchi, Mamoru Mohri, Gerhard Thiele, Mark Polansky, Sandra Magnus, Paul Richards, Yvonne Cagle, James Kelly, Patrick Forrester y David Brown. Fila delantera, de izquierda a derecha: Umberto Guidoni, Edward Fincke, Stephanie Wilson, Julie Payette, Lisa Nowak, Fernando Caldeiro, Mark Kelly, Laurel Clark, Rex Walheim, Scott Kelly, Joan Higginbotham y Charles Camarda.

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1998. Grupo 17: «The Penguins»

Esta clase de astronautas se apodó «los pingüinos» como broma sobre estas aves no voladoras, ya que algunos no volarían en el transbordador debido al grupo numeroso que los precedió. Con todo, los miembros ostentan varias distinciones. Garrett Reisman fue el primer miembro de la tripulación judío en la EEI; Marcos Pontes fue el primer brasileño en el espacio; Sunita Williams corrió la primera maratón en el espacio; Robert Thirsk fue el primero en graduarse en el espacio (un doctorado honorario de la Universidad de Calgary); y Gregory Chamitoff grabó el primer espectáculo de magia en el espacio.

Fila delantera, de izquierda a derecha: Bjarni V. Tryggvason, Douglas H. Wheelock, Gregory H. Johnson, Patricia C. Hilliard, Marcos Pontes, Garrett E. Reisman, Barbara R. Morgan, Leopold Eyharts, Tracy E. Caldwell y Sunita L. Williams. Fila del medio: Timothy J. Creamer, Roberto Vittori, Lee J. Archambault, William A. Oefelein, Gregory C. Johnson, Neil W. Woodward, Michael J. Foreman, Christopher J. Ferguson, George D. Zamka y Kenneth T. Ham. Fila trasera, de izquierda a derecha: Paolo Nespoli, Stanley G. Love, Hans Schlegel, John D. Olivas, Leland D. Melvin, Michael E. Fossum, Alan G. Poindexter, Gregory E. Chamitoff, Nicholas J. M. Patrick, Steven R. Swanson y Clayton C. Anderson.

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2000. Grupo 18: «The Bugs»

El apodo de este grupo se debe al bug informático del 2000, año en el que fue seleccionado, que según temían algunos causaría estragos cuando el mundo entrara en el nuevo milenio. En el grupo figuraban Stephen Bowen, la primera persona que voló en misiones del transbordador consecutivas. También incluía a Karen Nyber, la 50ª mujer en el espacio, que estaba a bordo de la EEI en junio de 2020 para el 50º aniversario del primer viaje al espacio de una mujer, Valentina Tereshkova. Dos astronautas del grupo, Doug Hurley y Bob Behnken, se convertirían en las primeras personas que volaron una nave fabricada comercialmente, la cápsula Crew Dragon de SpaceX, en mayo de 2020.

Fila trasera, de izquierda a derecha: Stephen G. Bowen, Michael T. Good, Barry E. Wilmore, Douglas G. Hurley, Dominic A. Antonelli y Ronald J. Garan Jr. Fila del medio, de izquierda a derecha: Terry W. Virts Jr., Benjamin A. Drew Jr., Karen L. Nyberg, Katherine M. McArthur, Michael R. Barratt y Andrew J. Feustel. Fila delantera, de izquierda a derecha: Robert L. Behnken, Nicole M. P. Stott, Kevin A. Ford, Eric A. Boe y Timothy L. Kopra.

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2004. Grupo 19: «The Peacocks»

Los «pavos reales», llamados así por la cohorte anterior, fueron los últimos astronautas que volaron en el transbordador espacial y los primeros seleccionados tras el desastre del Columbia. Joseph M. Acaba, que voló en una misión para entregar los últimos paneles solares a la EEI, fue la primera persona de ascendencia portorriqueña seleccionada como astronauta de la NASA. En 2009, Randolph Bresnik se convirtió en la segunda persona cuyo hijo nació mientras estaba en el espacio. El primer astronauta austriaco, Franz Viehböck, estaba en el espacio en 1991 cuando nació su hija.

Fila trasera, de izquierda a derecha: Robert L. Satcher Jr., Christopher J. Cassidy, Richard R. Arnold II y Robert S. Kimbrough. Fila delantera, de izquierda a derecha: Jose M. Hernandez, Thomas H. Marshburn, Joseph M. Acaba, Dorothy M. Metcalf-Lindenburger, James P. Dutton Jr. y Shannon Walker. En la imagen no aparece Randolph J. Bresnik

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2009. Grupo 20: «The Chumps»

En un principio, los 14 astronautas de este grupo eligieron el apodo «The Chimps», pero el grupo anterior lo cambió por «The Chumps». En el grupo figuraban Jack Fischer, que en 2017 voló con el cosmonauta ruso Fyodor Yurchikhin en la primera misión que se acopló con la EEI solo seis horas después del lanzamiento, en lugar del encuentro orbital habitual de dos días. La integrante del grupo Kathleen Rubins fue la primera que secuenció ADN en el espacio y Kjell N. Lindgren fue el primero que tocó la gaita en la estación espacial.

Fila delantera, de izquierda a derecha: Jeremy Hansen, Scott D. Tingle, Michael S. Hopkins, Gregory R. (Reid) Wiseman y Mark T. Vande Hei. Fila del medio, de izquierda a derecha: Jack D. Fischer, Serena M. Aunon, Kathleen Rubins y Jeanette J. Epps. Fila trasera, de izquierda a derecha: David Saint-Jacques, Takuya Onishi, Norishige Kanai, Kimiya Yui y Kjell N. Lindgren.

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2013. Grupo 21: «The Eight Balls»

Los ocho astronautas de este grupo representaban la primera clase con un número equitativo de hombres y mujeres. Dos de las mujeres, Christina Koch y Jessica Meir, fueron las primeras que realizaron un paseo espacial solo de mujeres en 2019 y Koch ostenta el récord del vuelo espacial único más largo realizado por una mujer, habiendo permanecido en la EEI casi 11 meses entre 2019 y 2020. Victor Glover volará en la primera misión operativa de la cápsula Crew Dragon de SpaceX a finales de 2020, que transportará a la tripulación a la EEI, y se convertirá en el primer afroamericano que se quedará en la estación espacial para una misión de larga duración.

Fila delantera, de izquierda a derecha: Anne C. McClain, Tyler N. Hague y Nicole Aunapu Mann. Fila trasera, de izquierda a derecha: Jessica U. Meir, Josh A. Cassada, Victor J. Glover, Andrew R. Morgan y Christina M. Hammock.

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2017. Grupo 22: «The Turtles»

El grupo más reciente de astronautas de la NASA se seleccionó de entre una cifra récord de 18 300 solicitudes. La cohorte anterior los apodó «las tortugas» en referencia a los comentarios del vicepresidente Mike Pence cuando anunció a la clase la importancia del apoyo familiar: «Según un antiguo dicho, cuando ves una tortuga sobre el poste de una cerca, hay algo seguro: no ha llegado ahí sola». A los miembros de este grupo aún no se les han asignado vuelos espaciales, pero podrían ser unos de los primeros que regresen a la Luna en el programa Artemisa de la NASA y posiblemente unos de los primeros que vuelen a Marte.

Este artículo se publicó originalmente en inglés en nationalgeographic.com.

Fila trasera, de izquierda a derecha: Matthew Dominick, Kayla Barron, Warren Hoburg y Josh Kutryk. Fila del medio, de izquierda a derecha: Bob Hines, Frank Rubio, Jenny Sidey, Jasmin Moghbeli y Jessica Watkins. Fila delantera, de izquierda a derecha: Raja Chari, Jonny Kim, Zena Cardman y Loral O' Hara.

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