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Planetas enanos

de planeta y se le reclasificó como un planeta enano. La Unión Astronómica Internacional (UAI) reconoce actualmente otros dos planetas enanos, Eris y Ceres.¿Qué diferencia a un planeta enano de otro planeta? Son idénticos en casi todo, pero existe una dif

Por Redacción National Geographic

5 de septiembre de 2010

Acerca de los planetas enanos

El mundo se enteró de la existencia de los planetas enanos en 2006, cuando al pequeño Plutón se le privó de su condición de planeta y se le reclasificó como un planeta enano. La Unión Astronómica Internacional (UAI) reconoce actualmente otros dos planetas enanos, Eris y Ceres.

¿Qué diferencia a un planeta enano de otro planeta? Son idénticos en casi todo, pero existe una diferencia fundamental: un planeta enano no ha "echado a sus vecinos" de su órbita, lo cual significa que no se hecho gravitatoriamente dominante y comparte su espacio orbital con otros cuerpos celestes de similar tamaño. (Los astrónomos y otros expertos están debatiendo esta definición.

Por no haber echado a sus vecinos de su órbita, Plutón se considera un planeta enano. Orbita en una zona con forma de disco tras la órbita de Neptuno denominada el cinturón de Kuiper, una región lejana llena de materia congelada sobrante de la formación del sistema solar. El planeta enano está a una distancia colosal del sol, 5.900 millones de kilómetros, y su temperatura media ronda los 215 grados bajo cero.

La superficie de Plutón está compuesta por una mezcla de nitrógeno, metano y monóxido de carbono helado. El planeta enano también tiene casquetes polares y regiones de metano y nitrógeno congelado.

Plutón tiene tres lunas conocidas, Hydra, Nix y Caronte. Con un diámetro de 1.186 kilómetros, Caronte es la luna más grande de Plutón. La gravedad del dúo les coloca en una órbita sincrónica, lo cual significa que están enfrentados y muestran siempre la misma cara.

En enero de 2006, la NASA lanzó la sonda New Horizons en ruta a Plutón y Caronte. Se espera que llegue en 2015 y será la primera sonda que visite el lejano planeta enano.

Doble identidad

Considerado por muchos un asteroide, Ceres, al igual que Plutón, también se recalificó como un planeta enano en 2006. Ceres fue descubierto por el astrónomo italiano Giuseppe Piazzi en 1801.

La forma de Ceres recuerda a una esfera aplanada con un diámetro de unos 950 kilómetros. Es con mucho el cuerpo celeste más grande conocido del cinturón de asteroides, y contiene alrededor de un tercio de la masa total estimada de asteroides del cinturón.

Ceres está formado por un núcleo interior rocoso rodeado de una capa de agua helada. Una fina y polvorienta corteza externa cubre el planeta enano que debe su nombre a la diosa romana de las cosechas.

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