Así es el deslumbrante multiverso de insectos de la cubierta del Amazonas

La comunidad científica estima que el número de especies de insectos no descubiertas oscila entre los cinco y los 30 millones. A 40 metros de altura, el techo de la Amazonia es un formidable ejemplo de este fenómeno.

Por Natasha Daly
Publicado 3 mar 2022, 13:57 CET
Esta especie de mosca fórida aún sin nombre es una "máquina de matar parasitoides" que clava ...

Atrapada a ocho metros del suelo, esta especie de mosca fórida aún sin nombre es una "máquina de matar parasitoides" que clava sus huevos en otros insectos, dice el entomólogo Brian Brown. Brown, conservador de entomología del Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles, que fotografió los insectos de este artículo con una cámara y un microscopio desarrollados originalmente para examinar los defectos de los chips de los ordenadores.

Fotografía de Brian Brown, Natural History Museum of Los Angeles County

"Pensé, Dios mío, ¡esto es como si alguien hubiera descubierto otro continente!", dice Brian Brown, conservador de entomología del Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles. Se refería a los insectos.

Cuando estudian los insectos del Amazonas, la mayoría de los entomólogos miran hacia abajo, hacia los intrincados caminos de musgo y maleza que conforman el suelo de la selva. Pero José Albertino Rafael quería mirar hacia arriba. Muy arriba, a más de 32 metros de altura de la cubierta. 

A dos horas al noroeste de Manaos (Brasil), una torre de acero de 40 metros se eleva en una zona prístina de la selva tropical. Construida en 1979, la torre se utilizó durante mucho tiempo para seguir el intercambio de dióxido de carbono entre los árboles y la atmósfera, pero más recientemente se ha utilizado para una investigación pionera en entomología.

Fotografía de Craig Cutler

Durante dos semanas de 2017, Rafael, entomólogo del Instituto Nacional de Investigaciones de la Amazonia de Brasil, y sus colegas atraparon insectos a distintas alturas, empezando por el nivel del suelo, desde una torre de 40 metros de altura erigida en medio de la Amazonia, a las afueras de Manaos.

Los resultados fueron asombrosos, dice Brown, que formó parte de un equipo que examinó y registró los 37 000 insectos que se recogieron. Casi la mitad eran moscas. "Había cosas raras y diferentes. Ni siquiera sabía de qué género se trataba, y mucho menos de qué especie".

(Relacionado: La deforestación del Amazonas alcanza niveles históricos debido al consumo de carne)

EN EL SUELO

Los escarabajos de las flores tienen un cuerpo triangular que les ayuda a escapar de los depredadores.

Fotografía de Brian Brown, Natural History Museum of Los Angeles County

Los resultados de su análisis, publicados en la revista Nature el 2 de febrero, apuntan a una red de ecosistemas distinta y no examinada anteriormente en los árboles de la selva tropical. Más del 60% de las 857 especies de moscas recogidas, por ejemplo, se encontraron por encima del nivel del suelo. Es probable que muchas, si no la mayoría, sean especies nuevas, afirma Brown.

Estudios anteriores han comparado los insectos del suelo con los de las copas de los árboles, pero éste es uno de los primeros esfuerzos por comprender la diversidad de insectos a intervalos verticales más pequeños.

A 8 METROS DE ALTURA

Los mantíspidos utilizan su ovipositor (un órgano en forma de aguja para poner huevos) para perforar las cajas de huevos de las mantis. Cuando las larvas de la avispa eclosionan, se alimentan de los huevos de la mantis.

Fotografía de Brian Brown, Natural History Museum of Los Angeles County

(Relacionado: Descubren una extraña especie de mantis religiosa que imita a las avispas)

Estos hallazgos ponen de manifiesto que gran parte del mundo de los insectos sigue sin haber sido descubierto, afirma Floyd Shockley, director de las colecciones del departamento de entomología del Museo Nacional de Historia Natural del Instituto Smithsonian de Estados Unidos, que no participó en el estudio.

"Millones de cosas que viven en las copas de los árboles tropicales nunca salen a la luz", dice, y añade que este tipo de estudios verticales "son increíblemente importantes porque [sin ellos] nos estamos perdiendo una enorme cantidad de biodiversidad."

Clasificación de los insectos

Para recoger los insectos, Rafael colocó cinco grandes trampas de red en forma de tienda de campaña fuera de la torre a intervalos de 26 pies, empezando a nivel del suelo y llegando hasta 32 metros de altura.

A 16 METROS DE ALTURA

Tanto la cubierta del bosque como el sotobosque son patrullados por avispas parasitoides en busca de sus presas, principalmente orugas.

Fotografía de Brian Brown, Natural History Museum of Los Angeles County

Brown y Dalton de Souza Amorim, entomólogo de la Universidad de Sao Paulo, y el resto de su equipo clasificaron primero los insectos por orden (moscas, escarabajos, chinches y otros). Se centraron en los dípteros (moscas) y clasificaron más de 16 000 especímenes en 56 familias y, a continuación, en 857 especies. No está claro cuántas de esas especies son nuevas para la ciencia. "Se necesitarían años y una tonelada de investigaciones para averiguarlo", dice Brown, pero supone que muchas o la mayoría no están descritas.

Algunas familias de moscas eran más abundantes y diversas en el suelo. Otras se concentraban en las copas de los árboles. Y otras alcanzaron su punto máximo en los niveles medios. En particular, entre el 90% y el 100% de los ejemplares de algunas familias de moscas se encontraron en las cuatro trampas más altas.

(Lee más sobre la expedición de recogida de insectos del equipo en 2020).

A 24 METROS DE ALTURA

Los enormes ojos del vigilante escarabajo joya le permiten huir de los depredadores (y de los investigadores) con rapidez, lo que dificulta su recogida para el estudio.

Fotografía de Brian Brown, Natural History Museum of Los Angeles County

¿Cuál es el panorama general?

 Aún se desconoce mucho sobre los insectos. "Seguimos encontrando peces y anfibios, pero nos estamos acercando bastante a las aves y los mamíferos para tener una imagen completa de su diversidad", afirma Shockley. Pero los modelos científicos estiman que el número de especies de insectos no descubiertas oscila entre los cinco y los 30 millones. "Cada vez que obtenemos uno de estos estudios, nos ayuda a mejorar el modelo para ver cuánto no hemos descubierto".

Hay muchas razones por las que el conocimiento de tantas especies de insectos sigue siendo esquivo. "Son pequeños, rápidos, muy diversos y pueden ocupar casi cualquier nicho", dice.

Así que "tenemos que entender cómo interactúan entre sí, con nosotros y con los cultivos", dice Shockley. "Y no podemos hablar de lo que hacen hasta que pongamos un nombre a lo que son".

(Relacionado: Los insectos están desapareciendo a una velocidad alarmante, pero podemos salvarlos)

A 32 METROS DE ALTURA

Las abejas de las orquídeas iridiscentes, primas tropicales de los abejorros y las abejas melíferas, se encuentran entre la multitud de insectos que los entomólogos han recogido en la torre de observación.

Fotografía de Brian Brown, Natural History Museum of Los Angeles County

La mayoría de los muestreos de insectos se han realizado en función de la latitud y la longitud y, a veces, de la altitud: en una montaña, por ejemplo, donde los hábitats pueden cambiar drásticamente. Pero al recoger insectos en vertical en hábitats forestales, algo difícil de hacer, dice Shockley, "estamos añadiendo una dimensión adicional a nuestra comprensión de la diversidad en el espacio tridimensional".

Las moscas tienen una mala reputación: puede ser difícil para la gente entender por qué debemos preocuparnos por ellas. "Pero los organismos [como los insectos] son posiblemente mucho más importantes que los mamíferos o las aves para la estructura del bosque", afirma Brown. "Son importantes para la polinización, la energía, el reciclaje y mucho más. ¿Qué pasaría si no hubiera insectos que se alimentaran de cuerpos en descomposición? Los servicios ecosistémicos que prestan son tan vitales, pero casi invisibles".

Este artículo se publicó originalmente en inglés en nationalgeographic.com.

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