Ciencia

Amebas mortales

Por Redacción National Geographic

26 de agosto de 2013

Se ha descubierto un parásito mortal que entra por la nariz y consume el tejido cerebral. Se está analizando el riesgo de infección y la historia detrás de los dos últimos casos de esta rara enfermedad.

Una niña de 12 años de edad en  Arkansas contrajo el parásito mientras nadaba en un lago con fondo de arena en un parque acuático en Little Rock. El Departamento de Salud de Florida ha confirmado otro caso en el Condado Glades, Florida. Un niño de 12 años de edad fue hospitalizado el fin de semana, su familia dijo a CNN afiliado WBBH, que fue después de hacer un deporte acuático en una zanja llena de agua cerca de su casa.

Esta rara forma de meningoencefalitis amebiana meningitis parasitaria-primaria (PAM) es causada por una ameba llamada Naegleria fowleri. Esta microscópica ameba es parte de la clase de vida llamado protozoos- es un organismo natural que normalmente se alimenta de bacterias y tiende a vivir en la capa sedimentaria de los lagos cálidos y estanques.

Según los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC), las víctimas mueren a causa de la ameba después de 5 días. Desde 1962 sólo ha habido un superviviente, sin embargo, la niña de 12 años de edad, que fue hospitalizado el mes pasado ha mejorado lo suficiente como para ser trasladado fuera de la unidad de cuidados intensivos en el Hospital de Niños de Arkansas, portavoz del hospital Tom Bonner dijo a CNN.

Para saber más acerca de Naegleria fowleri, National Geographic se puso en contacto con Jonathan Yoder, epidemiólogo de los CDC, que recopila y analiza datos sobre la ameba microscópica.

¿Cómo afecta esta ameba Naegleria fowleri a un humano?

Bajo ciertas condiciones, la Naegleria fowleri puede desarrollar estructuras filiformes flagelos que le permiten moverse rápidamente alrededor y buscar las condiciones más favorables. Cuando la gente nadar en agua dulce caliente durante el verano, el agua contaminada con la ameba en movimiento puede ser ingerida por la nariz y llegar hasta el cerebro.

Esto causa dolor de cabeza, rigidez de nuca y vómitos, que tiende hacia síntomas más graves. Entre la exposición y el inicio, la infección generalmente se traduce en un estado de coma y la muerte al cabo de unos cinco días.

¿Dónde se encuentra?

Lo vemos en el agua dulce caliente o en lugares con cloración mínima

¿Puede vivir en piscinas?

No ha habido casos evidentes de contaminación en los Estados Unidos en piscinas con un buen mantenimiento y  tratada adecuadamente. La filtración y la cloración u otro tipo de desinfectante deben reducir o eliminar el riesgo.

Si el agua no está tratada le puede pasar como a aquel niño de Arizona hace 12 años que enfermó y murió después de bañarse  en una piscina llena de agua de una fuente de agua caliente geotérmica antes de ser tratada.

¿Son los casos de infección cada vez más comunes?

Lo que ha cambiado recientemente es que los casos han aparecido en lugares en los que nunca lo habíamos visto antes, como Minnesota, Indiana y Kansas. Esto demuestra que la ameba se mueve más hacia el norte. En el pasado siempre se encontraba en los climas más cálidos.

¿Por qué la ameba entra en la nariz de algunas personas pero no en otras?

Esa es una muy buena pregunta a la que no podemos dar respuesta. Millones de personas nadan este agua todos los años y no se enferman. Puede afectar a cualquier persona.

¿Cuál es la probabilidad de supervivencia?

Desde 1962, ha habido 128 casos de Naegleria fowleri [infección] y sólo un superviviente, sin incluir el caso actual. En 1978, un paciente sobrevivió después de ser tratado con antibióticos. El mismo proceso se ha intentado sin éxito en otros pacientes.

¿Cómo puede la gente estar a salvo?

Si la gente quiere reducir su riesgo de contraer la infección, a pesar de que este es un raro caso-lo que hay que pensar es tener la nariz cerrada o usar pinzas nasales al nadar en agua caliente, o de agua dulce sin tratar. Mantenga su cabeza fuera del agua en las aguas termales o de otros organismos térmicamente con calefacción de agua, y durante actividades como el buceo.

Otra forma de reducir el riesgo de infección es evitar remover el sedimento en lagos y lagunas, donde la ameba puede vivir.

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