Este es el primer vídeo de la historia de un aterrizaje en Marte

La NASA ha capturado imágenes icónicas del róver Perseverance aterrizando en Marte, así como el primer audio grabado en el planeta rojo.

Published 23 feb. 2021 10:15 CET
Fotografía del aterrizaje del róver Perseverance

Las cámaras a bordo capturaron fotografías y vídeo del aterrizaje del róver Perseverance. Vemos el róver atado a la grúa aérea, a pocos metros de un aterrizaje suave.

Fotografía de NASA/JPL/Caltech

Por primera vez en la historia humana, podemos presenciar el momento en que un róver posa sus ruedas sobre la superficie de Marte.

El vídeo, publicado por la NASA, se grabó mientras el róver Perseverance de una tonelada descendía hacia el cráter Jezero el 18 de febrero. Hasta ahora, ni científicos ni ingenieros habían podido ver un aterrizaje en Marte, o amartizaje, con sus propios ojos. Solo podían leer un registro de los movimientos de la nave de forma remota, en una secuencia de datos enviada a medida que se precipitaba por la fina atmósfera marciana.

 

«Llevo años esperando este día, apenas me parece real», afirma Adam Nelessen, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL, por sus siglas en inglés), que forma parte del equipo responsable de las imágenes del descenso. «Parecen salidas de una película de ciencia ficción».

La NASA también publicó una panorámica de 360 grados sacada desde la superficie el 20 de febrero, así como otras nuevas imágenes de la superficie y la órbita y el audio grabado desde la superficie en el que se puede oír una breve brisa marciana

Un descenso ardiente hacia la superficie

El róver Perseverance llegó a Marte tras recorrer más de 480 millones de kilómetros a lo largo de los últimos siete meses. A continuación, utilizó un paracaídas para ralentizar el descenso por la atmósfera del planeta y empleó la denominada grúa aérea para posarse suavemente en el cráter Jezero, que hace miles de millones de años albergaba un lago profundo. La misión del róver consiste en buscar señales de vida antigua en las rocas y los sedimentos del cráter y tomar muestras de roca que en el futuro se transportarán a laboratorios de la Tierra para su escrutinio detallado.

«Tenemos pruebas muy sólidas de que Marte podría haber albergado vida en el pasado remoto», afirma el científico del proyecto Ken Farley del Instituto de Tecnología de California. «La pregunta es: ¿fue alguna vez un planeta vivo?».

Para responder a esa pregunta se necesita un róver sano, lo que significa que la NASA tenía que hallar una forma innovadora de llevar hasta la superficie el pesado robot de seis ruedas. En el 2012, la misma tecnología de aterrizaje de la grúa aérea depositó el róver Curiosity en el cráter Gale de Marte. Sin embargo, esta es la primera vez que científicos e ingenieros han sido capaces de ver la secuencia en acción, tal y como se vería desde Marte.

Una panorámica de 360 grados sacada por el róver Perseverance el 20 de febrero.

Fotografía de NASA/JPL-Caltech (mosaico de seis imágenes)

Media docena de cámaras comerciales capturaron unas 23 000 imágenes durante el descenso del róver por la atmósfera marciana. «Estas son [cámaras] que uno podría comprar en una tienda», afirma Nelessen. «Pero el entorno espacial plantea algunos retos adicionales y tuvimos que realizar algunas modificaciones».

Algunas de esas cámaras se encontraban en el Perseverance y otras observaban el róver desde arriba, desde la grúa aérea, o hacia arriba, inmortalizando la apertura del paracaídas. 

Poco después de depositar el Perseverance y cortar su conexión con el róver, la grúa aérea salió volando y se estrelló lo bastante lejos para no complicar la misión del róver. Esto quiere decir que las imágenes de las cámaras de la grúa aérea tuvieron que transferirse al róver durante el rápido descenso.

«Vemos todo el descenso hasta que el róver aterriza y se puede ver el cable por el que van las imágenes», afirma Nelessen. Estos vídeos serán de gran utilidad para los científicos e ingenieros que diseñen futuros sistemas de aterrizaje, ya que ofrecen una imagen de lo que ocurre en un planeta con características atmosféricas y gravedad diferentes.

Nuevas imágenes de Marte

El 19 de febrero, la NASA había publicado una sola fotografía sacada desde la grúa aérea en la que aparece el róver a dos metros del suelo rojizo. Es la primera vez que los humanos vemos una imagen tan clara y nítida de un aterrizaje robótico desde esa perspectiva.

«Cuando vimos esta imagen por primera vez, fue apasionante. El equipo enloqueció», contó Pauline Hwang, del JPL, a los periodistas el viernes. «La claridad y la realidad era increíble».

El 19 de febrero, la NASA también publicó una imagen sacada por el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), que estaba sobrevolando el cráter Jezero durante el descenso del Perseverance, lo que proporcionó una señal de retransmisión crucial entre el róver y la Tierra. En un logro planificado pero más bien improbable, una cámara de alta resolución a bordo del MRO inmortalizó el róver bajo su paracaídas durante el descenso, con las desoladas vistas extraterrestres de Jezero de fondo.

«Cada vez soy más consciente de que estamos explorando otros planetas no solo en nombre del país, sino de toda la humanidad», afirma Nelessen. «Ha sido el honor de mi vida ser capaz de contar al mundo esta historia con imágenes. Es una experiencia muy gratificante».

Este artículo se publicó originalmente en inglés en nationalgeographic.com.

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