Siete misterios que los arqueólogos resolverán en este siglo

El arqueólogo de National Geographic, Fredrik Hierbert, predice los descubrimientos del próximo siglo.

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El año pasado, los arqueólogos equipados con un escaner LiDAR, rastrearon con láser el follaje de la jungla, descubriendo las ruinas de una civilización perdida en la selva de Honduras.
Fotografía de Dave Yoder

Cuando la National Geographic Society cedió su primer premio arqueológico a Hiram Bingham en 1912, el arqueólogo se dirigió al imponente Machu Picchu con uno de los aparatos tecnológicos más avanzados de la época: una cámara panorámica de Kodak. Más de cien años después, los arqueólogos ya disponen de una asombrosa colección de herramientas, desde equipos de teledetección que permiten ver a través del espectro visual, a ordenadores tan potentes que pueden procesar en un segundo lo que llevaría millones de años a un humano.

"Hay un motivo por el cual National Geographic denomina al siglo XXI la 'nueva era de la exploración'", explica el arqueólogo y miembro de la Society, Fredrik Hiebert. "Las oportunidades de descubrimiento en este siglo y las preguntas que al fin seremos capaces de responder— son prácticamente ilimitadas".

Con mucho entusiasmo, le Hiebert que compartiese sus predicciones sobre lo que se podrá descubrir en esta nueva era de la exploración:

1. Descubrimiento de ciudades —o incluso civilizaciones— previamente desconocidas en América Central y Sudamérica

"Los arqueólogos están empleando LIDAR (detector de luz) para poder 'ver' literalmente a través de la selva en zonas como Honduras y Belice, con el fin de localizar asentamientos cuya existencia desconocíamos", explica Hiebert.

Un mosaico descubierto el año pasado, incluye una inmensa tumba cercana a la antigua ciudad de Amphipolis, puede ser de algún miembro de la familia de Alejandro Magno.
Fotografía de Aristidis Vafeiadakis

2. Descubrimiento de la tumba de Genghis Khan o de Alejandro Magno

Tecnologías como el georradar (GPR por sus siglas en inglés) permite a los arqueólogos ver bajo tierra sin la necesidad de realizar excavaciones, explica Hiebert. Para el proyecto de Valley of the Khans, de National Geographic, su equipo utilizó imágenes de satélite para identificar posibles localizaciones de la tumba de Genghis Khan, que luego verificó sobre el terreno mediante georradar para determinar su viabilidad. "Aunque en el momento encontrásemos la tumba, sirvió para revisar grandes áreas de terreno en busca de algo relativamente pequeño. Al final es cuestión de números. Cuantas más zonas revises, más probabilidades tenemos de encontrar algo. ¿Por qué no la tumba de Genghis Khan? ¿O la de Alejandro Magno?"

Un ejército de soldados de terracota, del mismo tamaño que uno real, custodian la tumba de Qin Shi Huang, en China. Los arqueólogos todavía tienen que explorar los oscuros secreto del lugar de sepultura del emperador.
Fotografía de O. Louis

3. Entrar en la tumba del primer emperador de China

Los arqueólogos ya conocen la ubicación del lugar de sepultura de Qin Shi Huang Di, rodeado por sus guerreros de Terracota, pero la posibilidad de dañar objetos preservados en una tumba de hace más de 2.000 años, les vuelve más reacios a abrirla. "Las herramientas de teledetección, como el georradar o el magnetómetro, pueden darnos una idea de la estructura interior. En algún punto, tendremos pequeños dispositivos robóticos que podrán acceder a la tumba y recopilar información sin riesgos", explica Hiebert.

Phaistos, en la isla de Creta, es uno de los centros más importantes que se han descubierto de la civilización Minoica. Ahora, y gracias a ordenadores de gran capacidad, se están intentando descifrar enigmas de esta cultura.
Fotografía de Gordon Gahan

4. Descifrar la misteriosa lengua de la antigua civilización Minoica

Ha pasado más de un siglo desde que se descubrió la poderosa civilización Minoica del Mediterráneo, pero los expertos todavía son incapaces de descifrar su lengua, conocida como Lineal A.

"Hoy por hoy tenemos más de 1.400 ejemplos de Lineal A para estudiar", dice Hiebert. "Además, ahora tenemos los macrodatos (Big Data) para ayudarnos. ¿Por qué no ponemos a Watson de IBM como encargado de esta misión?"

Desierto costero del sur de Perú. Algunas figuras han inspirado a los exploradores que las sobrevolaron desde su descubrimiento en la década de 1920.
Fotografía de Robert Clark

5. Entender el motivo de las líneas de Nazca 

Los investigadores aún teorizan sobre el propósito de las líneas Nazca. ¿Representan estos geoglifos de Perú las constelaciones? ¿Están relacionados con fuentes de agua? Hiebert está de acuerdo con el antropólogo y explorador de National Geographic, Johan Reinhard, que indica que no hay ni una sola evaluación que verifique las teorías sobre estas líneas. "Aquí es donde sería más útil emplear herramientas de análisis por ordenador más potentes para procesar grandes series de datos geográficos y arqueológicos", dice Hiebert.

Congelado durante 40.000 años, este mamut ha sido descubierto en 2007 en Siberia, bajo la superficie helada.
Fotografía de Francis Latreille

6. Hallazgo de un Neandertal intacto

Debido al derretimiento de las capas de hielo y del retroceso de los glaciares provocado por el calentamiento global, parece "muy probable" que cualquier día emerja un Neandertal en buen estado de conservación, argumenta Hiebert, como la cría de mamut de 40.000 años de antigüedad hallada en Siberia.

Examinando lo que parece un asentamiento vikingo, podemos ver a la arqueóloga Patricia Sutherland, con chaqueta naranja, y a sus compañeros de trabajo en la isla Bafin.
Fotografía de David Coventry

7. Confirmación de la presencia a gran escala de los vikingos en América del Norte

Del mismo modo que las temperaturas en ascenso harán que los glaciares desvelen sus secretos, las costas de Canadá, en proceso de descongelación, sacarán a la luz una red de asentamientos vikingos que harán que se reescriba el "descubrimiento" de las Américas, según predice Hiebert. "Ya hemos identificado dos asentamientos vikingos en las Américas, y una vez que entendamos la naturaleza de estos asentamientos, te apuesto lo que quieras a que empezaremos a encontrarlos a lo largo de toda la costa atlántica. No es imposible de imaginar".

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