Medio Ambiente

El derretimiento del permafrost puede provocar deslizamientos de tierra como este

Los científicos tienen la hipótesis de que el ascenso de las temperaturas podría hacer que el terreno de la región fuera más inestable.Thursday, November 9, 2017

Por Sarah Gibbens

¿Cuál es la causa de que este flujo de tierra se desplazara a través de un campo? Los expertos no están del todo seguros.

Hace poco, este vídeo se hizo viral en las redes sociales chinas Weibo y WeChat. En él podemos ver un río de lodo y hierba que se desplaza sobre la que algunos usuarios creen que es la aldea de Dimye, en la meseta Tibetana-Qinghai, el pasado 7 de septiembre.

A diferencia de algunos desprendimientos de tierra, que pueden ser rápidos y repentinos, este montículo en movimiento es un flujo de suelo resultado de la solifluxión.

«Es una fuerza lenta e imparable, pero no va a matar a nadie inmediatamente», afirma la investigadora de corrimientos de tierra Mika McKinnon.

Según medios locales, no se produjeron víctimas ni heridos durante el flujo, pero sí se perdió una granja familiar, que vemos en el vídeo, junto con un coche.

¿Cuál es la causa?

Desde que el vídeo comenzó a circular, muchos han especulado que la causa del flujo podría ser el derretimiento del permafrost, la parte del suelo que suele permanecer congelada durante todo el año. Este tipo de derretimiento y las extrañas formaciones llenas de agujeros que crea se conocen como termokarst.

El permafrost juega un papel importante en entornos fríos, ya que mantiene en su lugar la capa de suelo que lo recubre y sirve como base sobre la que crecen árboles y plantas.

Este suelo permanentemente congelado cubre en torno al 24 por ciento de la tierra en el hemisferio norte, según datos de Weather Underground. El Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático estima que en torno a la mitad del siglo XXI entre el 20 y el 35 por ciento del permafrost podría haber desaparecido.

Esta descongelación podría hacer que el terreno fuera más peligroso para aquellos que viven cerca de los lugares donde se derrite.

Cuando el permafrost subyacente comienza a calentarse, se derrite y no puede actuar como soporte del suelo que se encuentra sobre él. Si existe una gran cantidad de permafrost bajo una región, el suelo de esta podría llegar a ser muy inestable.

Ya se había observado previamente el fenómeno del termokarst en la meseta Tibetana-Qinghai. Un estudio publicado en la revista Scientific Reports señalaba el pasado mayo que la desertificación en la región estaba contribuyendo a la descongelación del permafrost.

Sin embargo, no está del todo claro que el permafrost derretido sea el culpable de este flujo de suelo en particular, ni tampoco que el tiempo inusualmente cálido haya derretido una capa superior de suelo congelado temporalmente. Los expertos afirman que es imposible determinar con seguridad qué provocó este corrimiento de tierra solamente viendo el vídeo.

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