Animales

Esta nueva especie de tiburón mide solo 30 centímetros y brilla en la oscuridad

Además de ser bioluminiscente, este morador de las profundidades marinas es reconocible por tener un hocico especialmente grande. Jueves, 9 Noviembre

Por Sarah Gibbens

Con un peso de solo 900 gramos y una longitud de menos de 30 centímetros, esta es una de las especies de tiburón más singulares que ha sido identificada recientemente.

Aunque el tiburón es fácilmente reconocible debido a su enorme hocico que contrasta con su cuerpo pequeño, la característica más distintiva de esta especie es que brilla en la oscuridad.

El tiburón, al que han dado el nombre de Etmopterus lailae, pertenece a la familia de los tiburones linterna y fue descubierto a 300 metros de profundidad en el océano Pacífico, frente a las costas de las islas de Sotavento de Hawái.

Stephen M. Kajiura, profesor de la Universidad Atlántica de Florida, es uno de los investigadores que ha trabajado para identificar al tiburón tras su descubrimiento hace casi 17 años.

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«Solo conocemos unas 450 especies de tiburón en todo el mundo y no todos los días te encuentras con una nueva. Gran parte de la biodiversidad nos es todavía desconocida, así que para nosotros el hecho de encontrarnos con una nueva y diminuta especie de tiburón en un océano gigantesco es realmente emocionante», explicó Kajiura en un comunicado de prensa de la universidad. 

Identificar una nueva especie puede ser tan difícil que, en un primer momento, los investigadores no se dieron cuenta de que habían encontrado un nuevo tipo de tiburón hasta que enviaron sus hallazgos para que fueran revisados por una revista científica y recibieron respuestas señalando que no encajaba en las clasificaciones existentes de los tiburones linterna. Para distinguir si esta era de hecho una especie única, Kajiura y los investigadores de la Universidad Internacional de Florida y de la Universidad de Rhode Island tomaron medidas exhaustivas de los dientes, las vértebras y los intestinos del tiburón, y observaron marcas constantes en su cola que lo distinguían de otras especies.

A continuación, confirmaron las diferencias comparando sus hallazgos con otros especímenes en instituciones de investigación de todo el mundo. Los descubrimientos iniciales fueron publicados en la revista Zootaxa el febrero pasado, antes de que la noticia circulara entre las instituciones correspondientes de los investigadores este mes.

«Los rasgos y características singulares de esta nueva especie la distinguen de otros tiburones linterna», añadió Kajiura en el comunicado de prensa.

Las características físicas del tiburón han evolucionado debido a su entorno pelágico. Debido a la escasa luz que penetra hasta el fondo marino, el tiburón depende menos de la vista para encontrar alimento y más de su enorme sistema olfativo que se encuentra en su hocico inusualmente grande.

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Los investigadores tienen varias teorías para explicar por qué el vientre del tiburón es bioluminiscente, que van desde asegurar su apareamiento con la especie adecuada hasta atraer a los pequeños peces y camarones de los que se alimenta. Un estudio pelágico publicado en marzo sugería que al menos el 75 por ciento de las criaturas que habitan en el fondo oceánico podrían ser bioluminiscentes.

Pese a cubrir más del 70 por ciento de la Tierra, gran parte del océano aún está por explorar. La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de Estados Unidos estima que a los humanos nos queda por explorar al menos el 95 por ciento de los océanos del mundo.

En junio, un buque de investigación australiano partió en un viaje de un mes de duración para explorar y tomar muestras de los fondos pelágicos que rodean el continente. Entre sus hallazgos figuran un espeluznante pez lagarto intersexual y un pez «sin cara».

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