Animales

Descubierta una nueva especie de lémur enano en Madagascar

El nuevo lémur enano mide unos 15 centímetros y vive en las copas de los árboles.Monday, January 15

Por Sarah Gibbens
Un lémur enano de Groves agarrado a un árbol en Madagascar.

Con sus ojazos negros y redondos, orejitas protuberantes, cola peluda y manitas inquietas, es difícil que no te guste la nueva especie de lémur de Madagascar.

Un equipo de científicos identificó y nombró recientemente a la nueva especie: el lémur enano de Groves, con el nombre científico de Cheirogaleus grovesi.

Se descubrió en dos de los parques nacionales del país: Ranomafana, caracterizado por encontrarse en una región de selva montañosa, y Andringitra, una mezcla de praderas y bosques.

En la selva, estos lémures viven en las copas de los árboles, donde se refugian dentro de los árboles y se alimentan de flores y néctar. Los científicos todavía están estudiando la estructura social de los lémures, pero los han observado tanto en grupos como en solitario. El lémur mide 15 centímetros de media y su cola mide unos 25 centímetros, un tamaño inferior al de una ardilla norteamericana. Los machos y las hembras se emparejan para aparearse, pero son las hembras quienes cuidan de las crías.

«Tienen un nicho muy específico», afirma Edward Louis, director del laboratorio de genética de conservación del zoo de Omaha y autor del estudio que describe a las nuevas especies en la revista Primate Conservation.

Cómo atrapar a los lémures

Los científicos tuvieron que capturar a los animales usando dardos o a mano. Cuando les disparaban dardos, Louis dice que el equipo colocaba redes para atrapar a los lémures antes de que cayeran al suelo.

Los científicos realizaron mediciones como el tamaño de la cabeza y el peso y extrajeron muestras que posteriormente analizaron en un laboratorio. Todos los lémures capturados para el estudio fueron devueltos al lugar donde habían sido atrapados.

Tardaron casi un año en darle un nombre oficial al lémur como especie por derecho propio, una labor para la que fue necesaria la colaboración entre el State University of New York Polytechnic Institute y la ONG Global Wildlife Conservation.

En el laboratorio de genética de conservación del zoo de Omaha, los científicos finalmente fueron capaces de distinguir el ADN de los lémures enanos de Groves del de otros lémures genéticamente similares.

El lémur enano de Groves era una de varias posibles nuevas especies propuestas por el zoo en 2013. Cuando los científicos sospechan haber encontrado una posible nueva especie, se etiqueta como species nova hasta poder aportar pruebas suficientes que demuestren que en efecto es una nueva especie.

Contar especies de lémur

El laboratorio de genética de Omaha ha descubierto a 24 de las 113 especies de lémures del mundo. Según Louis, el laboratorio ha construido un conjunto de datos tan grande y se ha vuelto tan eficiente que pueden probar con éxito la existencia de una nueva especie al año.

Además de contar con el mayor conjunto de datos, el zoo tiene un programa de conservación sobre el terreno llamado Madagascar Biodiversity Partnership que colabora con los habitantes locales para recopilar información sobre la fauna salvaje.

Cuando hablaba sobre la nueva especie de lémur, Louis fue muy firme e insistió en el papel que desempeñaron los lugareños. Madagascar se ha visto afectada por la deforestación, la pérdida de hábitat y la caza furtiva, y las labores de investigación de su equipo vienen acompañadas de medidas de conservación y educación para hacer que los residentes locales conserven el hábitat natural de los animales.

Los lémures se consideran el grupo de mamíferos más amenazado del mundo según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

En la actualidad, 24 especies de lémures están en peligro crítico, 49 se encuentran en peligro y 20 son vulnerables. Casi todas se encuentran en Madagascar.

El lémur enano de Groves todavía no cuenta con un estatus de conservación, pero como está concentrado en dos parques nacionales, Louis dice que probablemente lo clasificarán como especie amenazada, un paso por encima de sus parientes menos afortunados.