¿Por qué nos enamoramos?

La historia, la cultura y la evolución ha girado en gran parte en torno al amor. ¿Qué pasa por nuestro cerebro cuando nos enamoramos?

Por Redacción National Geographic
Abejarucos pechiazules
Abejarucos pechiazules. Uganda.
Fotografía de Ronan Donovan, National Geographic Creative

Artículo publicado el 14 de febrero de 2016 y actualizado el 14 de febrero de 2022.

Hormonas, feromonas y neurotransmisores son los protagonistas de la neurobiología del amor. A nivel cerebral, numerosos procesos se activan y la concentración de hormonas aumenta cuando estamos con alguien a quien amamos. Pero, ¿qué ocurre en nuestro cerebro cuando nos enamoramos? ¿Por qué existe el amor? ¿Cómo se desencadenan los procesos neurológicos que nos llevan al amor romántico? 

Desde el punto de vista bioquímico, el enamoramiento comienza en la corteza cerebral. Posteriormente pasa al sistema endocrino y se transforma en una respuesta fisiológica y en cambios químicos originados por la segregación de dopamina en el hipotálamo.

Todo comienza con una atracción física seguida por una atracción personal. El enamoramiento se dispara cuando existe el conocimiento o sospecha de que hay o puede haber reciprocidad.

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Según la ciencia, el «juego del amor» es un proceso neurológico que se produce en el cerebro e implica a diferentes partes: el hipotálamo, la corteza prefrontal, la amígdala, el núcleo accumbens y el área tegmental frontal.

Fisher Scientific define varias etapas en el proceso de enamoramiento desde el punto de vista neurobiológico, y posiciona el momento de la atracción como aquel en el que entra en juego la dopamina.

Otro estudio del año 2000, Arthur Aron, de la Universidad Stony Brook de Nueva York, estudio a través de escáneres que durante la fase inicial del enamoramiento, las personas tienen una intensa actividad en el área ventral tegmental, es decir, son una especie de "fábrica" de dopamina. 

Otro estudio del año 2017, llevado a cabo por neurólogos, afirmó que estar enamorado no solo tiene un efecto sobre nuestras emociones, sino también sobre las transmisiones cognitivas de alto nivel. Es decir, estar enamorado nos hace comportarnos mejor.

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Según varios científicos sociales, las características principales del enamoramiento son sintomáticas. Por eso, han construido una serie de modelos teóricos que describen y explican el enamoramiento.

Cuando uno se enamora siente reacciones como un intenso deseo de intimidad y unión física con el individuo, un deseo de reciprocidad, temor al rechazo, frecuentes pensamientos del individuo que interfieren en su actividad diaria, pérdida de la concentración, una fuerte actividad fisiológica ante la presencia del individuo, tener como único centro de atención al otro individuo y una fuerte idealización del individuo.

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Elementos que intervienen en el enamoramiento

La psiquiatría interviene en el proceso cerebral que vivimos cuando nos enamoramos. Durante al menos la primera fase, el amor es una reacción química. Por otro lado, también interviente la genética. Los humanos al ser animales, llevamos en nuestros genes el instinto de procreación.

Hasta 12 áreas del cerebro están involucradas en este momento del enamoramiento, es decir, que al mirar o pensar en alguien por quien nos sentimos atraídos, se liberan en el cerebro una serie de neurotransmisores como la adrenalina, dopamina, serotonina, oxitocina o vasopresina.

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Estas sustancias son fundamentales a la hora de intentar comprender la razón por la que nos enamoramos. Los estudios demuestran que la primera vez que nos enamoramos, los niveles de serotonina se desploman y los centros de recompensa del cerebro se inundan de dopamina. 

Una de esas sustancias de nuestro cerebro es la llamada feniletilamina. Esta sustancia obliga a segregar dopamina cuyos efectos son parecidos a las “anfetaminas” que producen el estado de euforia natural cuando estamos con nuestra pareja.

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