Espacio

El primer vuelo espacial tripulado

Por Redacción National Geographic

5 de septiembre de 2010

El primer programa de vuelo espacial humano de la NASA fue el Proyecto Mercury. Esta ambiciosa empresa fue iniciada en 1958 -casi un año después que la U.R.S.S. inaugurara la Era espacial con el exitoso lanzamiento del satélite Sputnik 1.

Las misiones Mercury iniciaron en serio la carrera espacial utilizando los vastos recursos del gobierno de E.E.U.U. y el sector privado -se estima que contribuyeron dos millones de estadounidenses.

Comprobar los límites del cuerpo humano en el espacio era un importante objetivo de ambos programas espaciales. Para este fin fueron lanzados al espacio robots y animales, siendo los más conocidos el chimpancé Ham del Mercury y la perrita soviética Laika. Aunque Ham regresó a la Tierra y se retiró plácidamente al Zoo Nacional de Washington, D.C., Laika murió a bordo del Sputnik 2 en 1957.

Primeros humanos en el espacio

El cosmonauta soviético Yuri Gagarin se convirtió en la primera persona en viajar al espacio cuando orbitó en torno a la Tierra en una nave espacial Vostok el 12 de abril de 1961.

Casi un mes más tarde Alan Shepard, Jr. se convirtió en el primer estadounidense en visitar el espacio el 5 de mayo de 1961, cuando fue lanzado a bordo del Mercury-Redstone 3. Su vuelo de 15 minutos, llamado "Freedom 7", fue presenciado por unos 45 millones de telespectadores.

Entre 1961 y 1963, seis naves espaciales tripuladas volaron como parte del proyecto Mercury. Los pilotos del Mercury viajaron en cápsulas sin alas, que se desprendían de su cohete de lanzamiento y caían de vuelta a la Tierra. La pequeña nave fue diseñada para soportar las terribles temperaturas de reentrada en la atmósfera del planeta y también para aguantar un dramático amerizaje en el océano.

Solo unas pocas semanas después del vuelo de Shepard, el Presidente John F. Kennedy anunció su intención de enviar un hombre a la luna al final de la década. El reto marcó el nacimiento de las misiones de la NASA Gemini y Apollo de la NASA.

Aunque Mercury tenía más objetivos que cumplir. En febrero de 1962 John Glenn se convirtió en el primer estadounidense en orbitar en torno a la Tierra en la misión Friendship 7.

El programa Gemini de la NASA fue diseñado para perfeccionar las naves espaciales de modo que pudieran realizar encuentros, acoplamientos y otras maniobras avanzadas que serían necesarias para que un astronauta alunizara y regresara a la Tierra.

Conforme las misiones de esta época se hicieron más largas, los astronautas se habituaron a vivir dentro de su nave espacial e incluso a aventurarse fuera de ella. El cosmonauta soviético Aleksei Leonov se convirtió en la primera persona en salir de una nave espacial en órbita en marzo de 1965.

Alunizaje

El inicio de las misiones Apollo precipitó un triunfo norteamericano en la carrera espacial y significó un gran hito en la exploración del espacio.

El 20 de julio de 1969, Neil Armstrong y Edwin "Buzz" Aldrin se convirtieron en las primeras personas en llegar a la luna cuando posaron su sonda lunar en el Mar de la Tranquilidad. Antes de que acabase el proyecto Apollo en 1972, otras cinco misiones visitaron la luna.

La nave espacial Apollo incluía un módulo de mando/servicio, que podía orbitar la luna, y un módulo lunar que los astronautas podían desacoplar, alunizar y después hacer despegar para volver a acoplarse al módulo de mando en órbita para el viaje de regreso a la Tierra.

Las misiones posteriores transportaban un vehículo lunar que se podía conducir por la superficie del satélite y en ellas los astronautas llegaron a pasar tres días en la luna.

Las misiones Apollo lograron un tremendo éxito, pero tuvieron un terrible coste. Los astronautas Virgil "Gus" Grissom, Edward White y Roger Chaffee murieron en un incendio de la plataforma de lanzamiento durante un entrenamiento antes del primer vuelo Apollo.

Cuando acabaron las misiones Apollo en 1972, se cerró la primera era de exploración humana del espacio.

 

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