Por qué algunas personas celebran la Navidad en enero

Gracias a una decisión tomada hace más de 400 años, los cristianos ortodoxos no celebran la fiesta el 25 de diciembre.

Por Erin Blakemore
Niños participan en una procesión navideña en Tiflis (Georgia)

Niños participan en una procesión navideña en Tiflis (Georgia). Los creyentes ortodoxos celebran la Navidad según el calendario juliano, en lugar del gregoriano.

Fotografía de David Mdzinarishvili, Reuters

El Día de Navidad ya ha pasado, así que, ¿por qué el 12% de los cristianos del mundo esperan hasta el 7 de enero para celebrarlo? La Navidad ortodoxa la celebran unos 260 millones de personas en todo el mundo, tanto en los países de mayoría ortodoxa de Europa del Este, como Rusia y Grecia, como en comunidades de Etiopía, Egipto y otros lugares.

(Relacionado: Cómo ha evolucionado la Navidad a lo largo de los siglos).

Esta festividad, marcada por vigilias devotas y fiestas tradicionales, tiene su origen en la decisión secular de las iglesias ortodoxas de separarse de la Iglesia católica y adherirse a un calendario que difiere del utilizado por la mayor parte del mundo actual. Esto es lo que hay que saber.

El cristianismo adopta un calendario estandarizado

Los desacuerdos sobre cuándo reconocer oficialmente el nacimiento de Jesucristo se remontan al año 325 d.C., cuando un grupo de obispos cristianos convocó la primera conferencia ecuménica de la religión, una reunión para decidir sobre cuestiones de doctrina religiosa.

Uno de los puntos más importantes del orden del día del Primer Concilio de Nicea fue unificar la fecha de la fiesta más importante de la Iglesia, la Pascua. Para ello, decidieron basarla en el calendario juliano, un calendario solar que el gobernante romano Julio César había adoptado en el año 46 a.C. siguiendo el consejo del astrónomo egipcio Sosígenes en un intento de limpiar el desordenado calendario lunar de Roma.

(Relacionado: Antes, el año nuevo empezaba en marzo y enero no existía).

Pero los cálculos de Sosígenes tenían su propio problema: sobreestimaban la duración del año solar en unos 11 minutos. Como resultado, el calendario y el año solar se fueron desincronizando con el paso de los siglos.

El gran cisma del calendario cristiano

En 1582, las fechas de las fiestas cristianas importantes se habían desviado tanto que el Papa Gregorio XIII se preocupó. Convocó a otro grupo de astrónomos y propuso un nuevo calendario, conocido como calendario gregoriano.

El nuevo calendario resolvió una serie de cuestiones delicadas que se habían acumulado a lo largo de los años, y la mayoría del mundo cristiano lo adoptó.

Pero la Iglesia Ortodoxa no estaba de acuerdo. Durante el Gran Cisma de 1054, se había dividido en su propio brazo del cristianismo tras siglos de crecientes diferencias políticas y doctrinales. Los cristianos ortodoxos no reconocen al Papa como líder de la Iglesia, rechazan el concepto de purgatorio y discrepan sobre el origen del Espíritu Santo, entre otras diferencias.

Seguir la corrección de rumbo del Papa Gregorio habría significado aceptar un solapamiento ocasional entre la Pascua y la Semana Santa, una medida que iba en contra de los textos sagrados del cristianismo ortodoxo. Así que la Iglesia Ortodoxa rechazó el calendario gregoriano y siguió basándose en el calendario juliano.

Así permaneció durante siglos, y la deriva del calendario continuó. En 1923, había una diferencia de 13 días entre los dos calendarios, lo que situaba la Navidad ortodoxa 13 días después del 25 de diciembre.

(Relacionado: ¿Qué diferencia al cristianismo del catolicismo?)

Resolver la crisis del calendario ortodoxo

Esto explica la existencia de dos Navidades, pero ¿cómo abordaron las iglesias ortodoxas la crisis del calendario? En mayo de 1923, un grupo de líderes ortodoxos se reunió para resolver el problema. El Congreso Pan-Ortodoxo, celebrado en Constantinopla o Estambul, (Turquía), reunió a delegaciones de las iglesias de Constantinopla, Chipre, Grecia, Rumanía, Rusia y Serbia.

Los debates fueron acalorados: el historiador Aram Sarkisian escribe que la Iglesia de Rusia había sido presionada para adoptar el calendario gregoriano por los bolcheviques, que abandonaron el calendario juliano poco después de que comenzara la Revolución Rusa (1917-1923). Revisar el calendario no era sólo una cuestión de religión: para las iglesias cuya existencia se veía amenazada bajo el dominio del comunismo, el ajuste del calendario era una cuestión de supervivencia.

En la conferencia, el científico serbio Milutin Milanković propuso una solución: una nueva versión del calendario juliano que comparte sus fechas con el gregoriano, aunque no comparte todos los años bisiestos. Conocido como calendario juliano revisado, fue adoptado por varias iglesias ortodoxas, entre ellas las de Grecia, Chipre y Rumanía. Esas iglesias celebran ahora la Navidad el 25 de diciembre.

Pero otras iglesias ortodoxas, como las de Rusia y Egipto, se negaron. Y otras, como Polonia, adoptaron el calendario de Milanković, pero lo abandonaron más tarde. Celebran la Navidad el 7 de enero, hasta el año 2100, cuando se trasladará al 8 de enero debido a la evolución del calendario.

Tradiciones navideñas ortodoxas

En la actualidad, las tradiciones ortodoxas difieren según el lugar, la rama eclesiástica y las costumbres locales. Pero para muchos, la Navidad se centra en devotas celebraciones religiosas. Tradicionalmente, los cristianos ortodoxos ayunan hasta 40 días antes de Navidad, preparándose para el nacimiento de Cristo absteniéndose de carne, lácteos, pescado, vino y aceite de oliva. Tras la vigilia de Nochebuena, la Navidad se celebra como una de las 12 Grandes Fiestas de la Iglesia, con asistencia a la iglesia y celebraciones en casa.

(Relacionado: Así ha evolucionado la Navidad hasta nuestros días)

Otras tradiciones son tan vibrantes y variadas como los lugares donde se originaron. En Georgia, el clero y personas ataviadas con trajes religiosos desfilan por las calles, cantando villancicos y caminando hacia la iglesia. El nombre de la procesión, Alilo, procede de una canción que tradicionalmente cantan los niños en Nochebuena cuando van de puerta en puerta recogiendo dinero y pequeños regalos. Esta costumbre también existe en otros lugares, como Rumanía y Grecia.

La comida es primordial en las celebraciones navideñas ortodoxas, y esas tradiciones también varían según la región. En Rusia, por ejemplo, en Nochebuena se come un plato de gachas de trigo y arroz llamado kutya, a menudo en un cuenco común que simboliza la unidad. A veces se arroja la comida al techo; si se pega, dice la tradición, tendrás buena suerte. Los coptos egipcios rompen el ayuno con un plato de pan, arroz y carne llamado fattah, y los miembros de la Iglesia Ortodoxa Etíope comen wat, un guiso que suele llevar pollo de un gallo dividido en 12 partes, símbolo de los 12 apóstoles, junto con 12 huevos.

¿La confusión del calendario hará que más cristianos ortodoxos elijan otra fecha para las celebraciones? Tal vez. Pero hasta entonces, la alegría navideña (y toda esa deliciosa comida) tendrá que esperar a enero para muchos miembros de la Iglesia Ortodoxa.

Este artículo se publicó originalmente en inglés en nationalgeographic.com.

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