¿Qué es la energía eólica?

La energía eólica ofrece una opción sostenible en la búsqueda de energías renovables.

Por Redacción National Geographic
El poder del viento
El poder del viento

Este artículo se publicó el 5 de septiembre de 2010 y se ha actualizado el 2 de junio de 2022

El viento es el movimiento del aire desde un área de alta presión a un área de baja presión. De hecho, el viento existe porque el sol calienta irregularmente la superficie de la Tierra. Conforme sube el aire caliente, el aire más frío se mueve para rellenar el vacío. Mientras el sol brille, el viento soplará y mientras el viento sople, las personas lo aprovecharán para dar energía a sus vidas.

Los antiguos marineros utilizaban velas para capturar el viento y explorar el mundo. Los agricultores utilizaban molinos de viento para moler los granos y bombear el agua. En la actualidad, cada vez más gente utiliza turbinas eólicas para extraer la electricidad de la brisa. Durante la década pasada, las turbinas eólicas han aumentado más de un 25% por año y, según la Agencia Internacional de la Energía, "en 2020 se duplicó la capacidad de la energía eólica gracias al impulso constructivo de China y Estados Unidos". En el mismo informe, el organismo internacional afirma que la energía eólica es el tipo de energía renovable no hídrico que más potencia suministra en el mundo. Aunque lo primero que señala la AIE es que se necesitan más esfuerzos para que este tipo de generación de energía alcance su máximo potencial.

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El valiente ingeniero de una turbina eólica
¿Te dan miedo las alturas? Entonces no veas cómo este ingeniero de turbinas eólicas sube a 85 metros de altura para trabajar. Imágenes del programa “Europa desde el cielo”.

Cómo funciona la energía eólica

La mayoría de la energía eólica proviene de turbinas que puede ser tan altas como un edificio de 20 plantas y disponen de aspas de 60 metros de longitud. Estos artefactos asemejan gigantes hélices de aviones sobre un palo. El viento hace girar las aspas que hacen girar a su vez un eje conectado a un generador que produce electricidad. Existen otras turbinas que funcionan de la misma forma pero la turbina se encuentra sobre un eje vertical y las aspas parecen gigantescos batidores de huevos.

Las turbinas eólicas más grandes generan suficiente electricidad para suministrar aproximadamente a 600 hogares en EE.UU. Las granjas de viento tienen decenas y, en ocasiones, centenares de estas turbinas en filas en lugares especialmente expuestos al viento como a lo largo de un arrecife. Las turbinas más pequeñas que se erigen en jardines pueden producir suficiente electricidad para un único hogar y un negocio pequeños.

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El auge de la industria de la energía eólica

El viento es una fuente limpia de energía renovable que no produce contaminación del aire ni del agua y, dado que el viento es gratuito, los costes operativos son casi cero una vez que la turbina esté montada. La producción en masa y los avances de la tecnología hacen que las turbinas sean más baratas y muchos Gobiernos ofrecen incentivos tributarios para estimular el desarrollo de la energía eólica. Aun así, en su informe de 2021 la AIE sigue señalando el coste de esta tecnología como uno de los principales lastres de la energía eólica.

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Algunos piensan que las turbinas eólicas son feas y se quejan del ruido que producen las máquinas. Estas aspas que rotan lentamente también pueden matar pájaros y murciélagos pero no tantos como matan los coches, las líneas de alta tensión y las torres de apartamentos. El viento también es variable: si no sopla, no se genera electricidad.

Sin embargo, la industria de la energía eólica está experimentando un boom. Globalmente, la generación se ha multiplicado por más de 50 desde el año 2000 y además desde mediados de la década de 2010 se ha incorporado la producción de energía eólica en el mar, que ya genera más energía que la que producían los parques eólicos de todo el mundo en 2000.

Aun así, la AIE avisa que "para conseguir los 8000 TWh necesarios para 2030 para alcanzar el objetivo de Cero Emisiones Netas en el Escenario 2050, la generación de energía eólica debe aumentar un 18 por ciento al año entre 2021 y 2030".

Este artículo se publicó originalmente en inglés en nationalgeographic.com.

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