Se avista por primera vez un lince canadiense negro

El felino de pelaje oscuro tiene una condición genética llamada melanismo que se ha observado en alrededor de un tercio de los felinos, pero no se había visto nunca en esta especie.

Por Douglas Main
Publicado 2 nov 2022, 10:40 CET
Los linces canadienses suelen tener un pelaje marrón rojizo en verano que se vuelve gris plateado ...

Un lince de Canadá. Estos felinos suelen tener un pelaje marrón rojizo en verano que se vuelve gris plateado en invierno. Ahora, se ha observado un individuo melanístico.

Fotografía de Joël Sartore, National Geographic Photo Ark

La comunidad científica acaba de ser testigo de una primicia histórica: existe al menos un lince de Canadá completamente negro. Una mujer que vive en las afueras de Whitehorse, en el territorio canadiense del Yukón, captó con la cámara de su teléfono a la extraña criatura paseando por su jardín a finales de agosto de 2020, y el vídeo acaba de hacerse público como objeto de un estudio publicado este mes en la revista Mammalia.

El felino padece una afección llamada melanismo, una mutación genética que hace que se produzcan niveles anormales de melanina, un pigmento oscuro, en la piel y el pelaje del animal, según el artículo.

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Aunque este trastorno se ha observado en un tercio de todas las especies de felinos, nunca se había visto en linces canadienses (Lynx canadensis) antes de este avistamiento. El melanismo había sido registrado en gatos monteses (un pariente cercano, y la más pequeña de las cuatro especies de linces vivas) en Florida (Estados Unidos) y en algunos otros lugares, dice Darcy Doran-Myers, bióloga del Instituto de Investigación de Pesca y Vida Silvestre de Florida que ha investigado sobre linces.

Los linces canadienses suelen tener un color marrón rojizo en verano, y cuando el otoño se convierte rápidamente en invierno, su pelaje se vuelve gris plateado. Este les ayuda a camuflarse en los bosques del norte y a cazar animales como las liebres de raqueta, su principal presa. 

Los investigadores sospechan que el melanismo es inadaptado, o poco útil, en los linces de Canadá, dice Stan Boutin, ecólogo de la Universidad de Alberta. Esto se debe a que les dificultaría camuflarse en la nieve, donde pasan gran parte de su vida cazando.

Sin embargo, este individuo parecía ser un adulto sano, a juzgar por el vídeo, que puede verse en Youtube. "Ser negro es sin duda una desventaja en invierno, así que este lince lo ha hecho bastante bien", añade Doran-Myers.

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Linces negros, linces raros

Los investigadores aún no conocen la mutación exacta que causa el melanismo en los linces de Canadá (Lynx canadensis). En otras especies, existen diversos mecanismos genéticos que estimulan un exceso de melanina.

En algunos felinos, como los jaguares, esta condición no es infrecuente: alrededor del 10% de estos grandes felinos son melánicos, y en zonas con bosques espesos, este porcentaje puede ascender hasta el 30% o más, según las investigaciones. "Se considera que es más común en entornos en los que no se selecciona en contra... un jaguar melanístico sigue mezclándose en una selva sombría", dice Doran-Myers en un correo electrónico.

La condición tampoco es rara en los leopardos y algunos otros felinos. También se han observado unos 20 gatos monteses melánicos en el último siglo. 

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Aunque el término "pantera negra" se utiliza popularmente, a menudo en relación con el personaje de Marvel, el término es una expresión global que, en inglés, hace referencia a cualquier felino grande con pelaje negro. Sin embargo, nunca se han visto pumas o panteras melánicos.

Es interesante considerar la posibilidad de que, con menos nieve debido al cambio climático y, por tanto, con un entorno más oscuro en su hábitat canadiense, un lince de color negro tenga más posibilidades de sobrevivir.

Pero a menos que empiecen a aparecer más individuos melánicos, eso no es más que una interesante línea de especulación, dice Doran-Myers.

Este artículo se publicó originalmente en inglés en nationalgeographic.com.

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