Conociendo al mejor (y único) artesano de armaduras animales del mundo

El artista Jeff de Boer lleva décadas diseñando y fabricando pequeñas armaduras con calidad de museo. ¿Cómo encontró su vocación? "Todo empezó con un ratón", dice.

Por Kristin Romey
Publicado 22 dic 2022, 14:41 CET, Actualizado 2 ene 2023, 11:19 CET
Armadura de gato "Samurai", de Jeff de Boer

La armadura de gato "Samurai", de Jeff de Boer, presenta ratones vencidos en el casco y el colín. "Las armaduras son políticas y militaristas, pero también se utilizan en desfiles y pompas", explica el artista sobre su fascinación por las armaduras. "El propósito y la razón de ser cambian constantemente a lo largo de la historia".

Fotografía de Christie Hemm Klok, National Geographic

"Siempre bromeo diciendo que cuando hice la primera armadura de ratón, en un milisegundo me convertí también en el mejor armero de ratones de la historia de la humanidad", dice Jeff de Boer, un artista canadiense que lleva 36 años diseñando y fabricando armaduras de calidad de museo para gatos y ratones.

En ese tiempo, de Boer calcula que ha creado más de 500 armaduras para animales en su estudio de Calgary, desde armaduras cruzadas del tamaño de un roedor, con diminutos cascos con hocicos y escamas en la cola, hasta elaboradas cotas de malla islámicas medievales lo bastante grandes para un gato doméstico normal.

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De Boer en el banco de soldadura de su estudio de Calgary. Calcula que ha creado más de 500 piezas de armaduras de animales desde que creó su primera armadura de ratón hace 36 años.

Fotografía de Christie Hemm Klok, National Geographic
Izquierda: Arriba:

De Boer utiliza la técnica de persecución para detallar las alas de oro que formarán parte de su último encargo de armadura de ratón.

Derecha: Abajo:

El artesano fija pequeños remaches que mantienen unidas las escamas flexibles de la armadura de ratón.

fotografías de Christie Hemm Klok, National Geographic

Para de Boer, el objetivo no es que los cuadrúpedos lleven su elaborado armamento hecho a mano, sino despertar la imaginación de la gente y sacar a relucir el héroe que podría haber encerrado en cada criatura.

"Cada persona aporta su propia historia a mi trabajo", explica de Boer. "No soy el autor de una historia; soy el creador de artefactos para una historia aún no realizada".

"Todo empezó con un ratón"

La inspiración de De Boer comenzó con una visita a la colección de armaduras del Museo Glenbow de Calgary cuando tenía cinco años. "Creo que a una edad muy temprana los niños reconocen las armaduras como algo interesante, y para mí eran realmente inquietantes", recuerda el artista de 59 años. "¿Cómo se hizo esto? ¿Quién la llevaba? ¿Por qué la llevaban? ¿Qué experiencias vivía esa armadura? Esos pensamientos e ideas me han acompañado toda la vida".

De Boer empezó a trabajar en el taller de metalistería de su padre y fabricó su primera armadura de tamaño humano en el instituto. Pero a mediados de los 80, cuando estudiaba joyería en la escuela de arte, tuvo que conciliar la pequeña escala de los objetos que creaba con su pasión por las armaduras. Podía crear armaduras en miniatura, pero no le parecían auténticas. ¿Qué tipo de armadura relativamente pequeña podía crear que tuviera un propósito real?

"Y entonces caí en la cuenta: podía hacer una armadura para un ratón", recuerda; "ese fue el momento de transición, como dijo Walt Disney: 'Todo empezó con un ratón".

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La armadura "Tudor Cat" está fabricada con níquel, latón, aluminio y cuero.

Fotografía de Christie Hemm Klok, National Geographic
Izquierda: Arriba:

El "Ratón de las Justas de la Noche Negra" de cobre y latón está listo para un torneo.

Derecha: Abajo:

El último encargo de De Boer, "Maratha Empire and Hussar Fusion Mouse", presenta elementos de las armaduras indias del siglo XVII, así como las características alas de los Húsares Alados del calvario polaco.

fotografías de Christie Hemm Klok, National Geographic

Cuando su visión se hizo realidad, de Boer se dio cuenta de que necesitaba introducir un antagonista en su mundo de ratones blindados. Naturalmente, fueron los gatos.

De Boer también ve una analogía en el mundo del arte. Para él, los gatos pueden representar el poder del mundo de las bellas artes, donde las obras pueden valer millones de dólares, mientras que los ratones representan a los artesanos que luchan por encontrar mecenas que financien su trabajo y mantengan vivo su oficio.

Hacer historia, no sólo "cosas"

La serie Armaduras para gatos y ratones es sólo una de las numerosas obras de de Boer (también crea joyas, grandes esculturas públicas e incluso urnas funerarias), pero las armaduras para animales siguen siendo las que más le interesan, por su especial atención a la historia y la arqueología.

Una vez que de Boer determina la cultura y el marco temporal de un proyecto de armadura, lleva a cabo una exhaustiva investigación sobre los estilos de armamento de la época y, a continuación, dibuja el concepto a mano. A continuación, elabora modelos de arcilla a partir de los dibujos, que le ayudan a esbozar patrones exactos para cada uno de los 30-200 elementos metálicos distintos que puede requerir la armadura. Un ratón con armadura de gladiador romano, por ejemplo, puede estar hecho de 50 piezas diferentes, mientras que una armadura de gato a escala puede tener 500.

Como el artista trabaja a escala miniatura, crea sus propias herramientas y remaches diminutos para dar forma a los elementos de la armadura. Puede tardar 40 horas en fabricar las de 5 a 10 herramientas personalizadas necesarias para crear un estilo concreto de armadura de ratón, y otras 30 o 50 horas en crear cada ratón. La mayoría están hechos de níquel, acero y/o latón (y a veces oro o platino), y acabados con adornos como bigotes o borlas.

A De Boer no le preocupa que la impresión en 3D deje obsoleto su trabajo; más bien le anima el número de artesanos y coleccionistas que siguen su obra en las redes sociales y se sienten inspirados para mantener vivo el oficio de la metalurgia para las generaciones futuras.

"Todos formamos parte de la historia", afirma. "No nos limitamos a fabricar cosas. Formamos parte de algo pasado, presente y futuro".

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Una variedad de los componentes fabricados por de Boer para crear su armadura de ratón. La mayoría de las armaduras se fabrican con entre 50 y 300 piezas distintas, incluidos pequeños remaches.

Fotografía de Christie Hemm Klok, National Geographic

El recién terminado "Gato Tudor" sobre una mesa en el estudio de de Boer en Calgary.

Fotografía de Christie Hemm Klok, National Geographic

Inspiración por doquier

¿Quién necesita exactamente una armadura de gato o ratón? De Boer afirma que los coleccionistas y otros mecenas que le encargan obras tienen orígenes muy diversos, pero todos comparten un profundo interés por la historia y el arte. "Probablemente lo único que todos tienen en común es que están suscritos a National Geographic", bromea.

Los encargos son siempre individuales y muy personales. En el caso de las armaduras para gatos, la petición suele ser para conmemorar a una mascota querida que ha fallecido. De Boer incorpora las historias individuales de los animales a este trabajo, convirtiendo la armadura en una especie de retrato o incluso relicario de cada uno. También crea ocasionalmente armaduras para otras especies, como el casco de perro samurai que le encargó un policía para captar el "espíritu guerrero" de su compañero de cuatro patas jubilado.

Los clientes de sus armaduras para ratones encuentran inspiración en todas partes y a veces piden tipos de armaduras que nunca se han visto en campos de batalla humanos. De Boer trabaja actualmente en un encargo de una pareja indio-polaca que combina elementos de armaduras del siglo XVII tanto del Imperio Maratha indio como de los Húsares polacos. "Algo que nunca se me ocurriría hacer", reconoce, "pero es emocionante porque tienes estas dos culturas, y estás investigando y descubres que ambas son contemporáneas".

El artista inspecciona su último encargo, un ratón híbrido de temática indio-polaca con rasgos de la armadura maratha y las alas distintivas de los húsares polacos, cuya creación le llevó unas 200 horas.

Fotografía de Christie Hemm Klok, National Geographic

De Boer subraya que su trabajo no está pensado para que lo lleven animales vivos, y describe la primera y última vez que le pidieron que vistiera a un gato con una armadura. Fue para un concurso japonés a principios de los 90, y un equipo de televisión se presentó en su estudio con un "gato acróbata" que supuestamente se sentía muy cómodo vistiendo ante las cámaras. "Digamos que teníamos un gato muy grande en una armadura muy pequeña", dice. "Altamente desaconsejable".

Artesanos y artefactos de todas las épocas

Cuando habla de su trabajo, de Boer suele mencionar la experiencia que tuvo al encontrarse cara a cara con la máscara dorada de Tutankamón en el Museo de El Cairo. "Lo que me vino a la mente no fue el asombroso objeto que tenía delante, que sin duda lo es. Sino que mis pensamientos se dirigieron al día en que se terminó. Imaginaba a los artesanos egipcios sentados en su taller, invitando a sus amigos a tomar una cerveza, celebrando este hermoso logro y diciendo las mismas cosas que diría yo: 'Estoy agradecido de haber tenido un mecenas' y '¿No es increíble que se hayan desarrollado 10 generaciones de habilidades para que podamos producir algo así?".

Y del mismo modo que los arqueólogos (y el mundo) se maravillaron ante la máscara dorada de Tut cuando se descubrió en 1922, de Boer se pregunta cómo reaccionará la gente ante su armadura de gato y ratón dentro de siglos, ya esté en un museo o se descubra en la excavación de una residencia del siglo XXI.

"¿Tendrán la misma reacción, se harán las mismas preguntas? "¿Por qué se hizo? ¿Es real? ¿Quién lo hizo, por qué y para quién?".

"Son las mismas preguntas que me han inspirado para convertirme en artista", añade.  "En cierto sentido, es formar parte de la historia a través del trabajo que los artesanos del pasado dejaron tras de sí: los objetos que descubrí me inspiraron a hacer esto. Y espero que mi trabajo haga lo mismo con las generaciones futuras".

Este artículo se publicó originalmente en inglés en nationalgeographic.com.

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