En la Polinesia, los tatuajes van más allá de la piel

En todo el Pacífico, los tatuajes son parte fundamental de la cultura. Encontrar el significado de tu propia "historia en la piel" ayuda a honrar la tradición.

Un joven de Oahu, Hawái, se hace un tatuaje de manera tradicional, con un peine afilado mojado en tinta y pinchado en la piel. El arte del tatuaje se practica en el Triángulo Polinesio, con diseños y significados que varían de una cultura a otra.

Fotografía de Paul Nicklen, Nat Geo Image Collection
Por Jill K. Robinson
Publicado 4 ago 2022, 13:26 CEST

Ta-tau, ta-tau, ta-tau. Los sonidos de las herramientas tradicionales de tatuaje polinesio resuenan mientras el hueso afilado por la aguja muerde mi piel. Mientras el ayudante del tatuador James Samuela me sujeta la pierna, miro por la ventana del estudio el verde interior de Moʻorea y el tiempo se ralentiza. Llevo tres años pensando en este tatuaje. Desde mi conversación inicial en persona en el jardín del estudio hasta la realización del tatuaje, han pasado menos de tres horas.

Papeete, la capital de Tahití, recibe a los cruceros. Tahití es uno de los destinos turísticos más populares de la región.

El legado del tatau polinesio, nombre onomatopéyico de la práctica del tatuaje, comenzó hace 3000 años: los diseños son tan diversos como las personas que los llevan. El Triángulo Polinesio incluye más de mil islas individuales en el Océano Pacífico Sur que forman varias docenas de grupos culturales, la mayoría de los cuales tienen sus propias tradiciones de tatuaje.

En todo el mundo, los tatuajes se han hecho más populares: ya no son un interés personal que hay que ocultar en el trabajo. Las tradiciones indígenas de tatuaje se han hecho más visibles recientemente: en 2021, un periodista maorí se convirtió en la primera persona con marcas faciales tradicionales en presentar un programa de noticias en horario de máxima audiencia en la televisión neozelandesa. En la portada del número de julio de 2022 de National Geographic en Estados Unidos, Quannah Rose Chasinghorse (una modelo con herencia de las tribus amerindias Hän Gwich'in y Oglala Lakota,) fue fotografiada cerca de las formaciones rocosas rojas de Tse'Bii'Ndzisgaii, o Parque Tribal Navajo de Monument Valley estadounidense (el retrato de Kiliii Yüyan forma parte de un reportaje sobre el movimiento de soberanía indígena).

Un hombre con un tatuaje en el brazo pesca en Fakarava, el mayor atolón de la Polinesia Francesa que forma parte de una reserva de la biosfera de la UNESCO.

La calidad única de los diseños de los tatuajes polinesios ha inspirado a los visitantes, incluida yo, a llevarse a casa un recuerdo más permanente. Pero, teniendo en cuenta la diferencia entre honrar y apropiarse de una cultura, ¿cómo deben hacerse un tatuaje respetuosamente los viajeros que no forman parte de esa cultura?

Dado que la práctica está entrelazada con el modo de vida polinesio, resulta esencial considerar el propósito de tu tatuaje y la comunicación con el artista del tatuaje.

Los tatuajes como comunicación cultural

En la antigüedad, las prácticas culturales polinesias se transmitían verbalmente, pero los tatuajes también participaban en la transmisión de conocimientos con el cuerpo como lienzo. "Tradicionalmente, el tatau servía como forma de identificación o de rango social, llevando la cuenta de la genealogía de la familia y representando hitos importantes", dice Samuela, cuyos padres procedían de la Polinesia Francesa: su madre de la cadena de islas Marquesas y su padre de la isla de Tahití, la capital de la Polinesia Francesa.

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Izquierda: Arriba:

Las islas que componen la Polinesia son culturalmente diversas, con tradiciones y símbolos de tatuaje únicos. Este gráfico es del Diccionario de tatuajes polinesios de Teiki Huukena: Marquesas muestra una cruz peka 'enana. Es uno de los motivos marquesanos más populares y representa una forma humana con las cuatro extremidades representadas como líneas curvas dentro de una forma de bloque.

Derecha: Abajo:

La llama danzante marquesana simboliza la luz que aleja a la muerte.

"Según el archipiélago del que se proceda, el tatau se practicaba de forma diferente y los símbolos tenían distintos significados", señala Samuela. "Por ejemplo, la gente que vive en [una] isla con montañas o en un atolón que sólo tiene cocoteros utiliza diferentes símbolos de la tierra según su propia experiencia".

Izquierda: Arriba:

Este diseño marquesano incluye formas repetidas que transmiten la inmensidad de un cielo despejado y un gran viaje.

Derecha: Abajo:

Esta forma de espiral representa un helecho de cabeza de chorlito, que simboliza el comienzo de una nueva vida en la cultura del tatuaje marquesano.

En muchas islas del Pacífico, las prácticas culturales tradicionales fueron desalentadas y directamente prohibidas desde el primer contacto con Occidente. "El tatuaje se realizaba a menudo en desafío a las potencias coloniales, por lo que fue una de las primeras cosas que los hombres blancos trataron de suprimir", dice Tricia Allen, tatuadora afincada en Oahu (Hawái, Estados Unidos) con una amplia experiencia en historia polinesia y autora de The Polynesian Tattoo Today y Tattoo Traditions of Hawaiʻi. "Aunque en las últimas décadas los isleños del Pacífico han revivido muchas de sus artes tradicionales y se enorgullecen de su herencia cultural, es comprensible que el tatuaje pueda ser un tema sensible para los indígenas."

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Contar tu propia historia

Para muchos artistas del tatuaje polinesio, la respuesta cómoda a la cuestión del respeto frente a la apropiación radica en el hecho de que cada tatuaje es completamente único y surge de una conversación entre el cliente y el artista.

Un turista recibe un tatuaje tradicional samoano en su habitación de hotel en el Annie Grey's Lagoon Beach Resort, en Apia, Samoa.

"Pregunto a los clientes por ellos mismos, por su propia historia y por lo que quieren que represente su tatuaje", dice Eddy Tata, un tatuador marquesano que practica su trabajo a bordo del Aranui 5, el barco mitad pasajero, mitad carguero que navega desde Tahití a las Marquesas, Tuamotu e Islas de la Sociedad. "Mientras hablan, ya estoy haciendo el diseño en mi cabeza. Si el cliente me enseña una foto y quiere ese diseño exacto, no lo copio. Replicar algo que está personalizado es una forma de apropiación, como robar la historia de otra persona. Lo explico mientras adapto el diseño para que se corresponda con la narrativa del cliente".

En lugar de dibujar primero una plantilla de tatuaje en papel y transferirla a la piel, muchos artistas polinesios esbozan el diseño directamente sobre el cuerpo con un bolígrafo. Ese boceto a mano alzada permite al tatuador la flexibilidad de dar forma a una composición única sobre la marcha.

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Aunque hay fuentes en Internet que enumeran el significado de las diferentes imágenes y diseños, mucha de la información no es exacta, por lo que es esencial comunicarse con el artista sobre el propósito del tatuaje y lo que se quiere representar.

Para muchas personas, sus tatuajes tienen un profundo significado y están personalmente conectados a ellos. Debido a la historia del tatuaje como lienzo para el linaje familiar y los logros, sigue habiendo diseños que tradicionalmente se guardan para un uso apropiado y que son tapu, o prohibidos, para otros. Además, los distintos grupos insulares tienen largas tradiciones sobre el lugar del cuerpo donde se colocan los tatuajes, como los guerreros tonganos, cuyos tatuajes se colocaban desde la cintura hasta las rodillas.

Un hombre muestra un típico tatuaje polinesio de cuerpo entero y cara, en Mo'orea, Polinesia Francesa.

Aunque es aceptable que un viajero se inspire en algo, ayuda a tener una conexión con el diseño que finalmente elijas; al fin y al cabo, vivirás con él el resto de tu vida. Debe ser una representación de tu viaje individual y de tus logros.

"Todos los tatuajes que tengo me han llevado tres años: desde que empecé a pensar en ellos hasta que encontré al artista adecuado y hablé con él sobre el simbolismo que había detrás", dice Tahiarii Yoram Pariente, asesor cultural y conservador polinesio afincado en Raʻiātea. "El dolor y el simbolismo en el acto del tatuaje es muy interno, y lo que ves no es necesariamente lo que obtienes. La gente no entiende automáticamente tu historia sólo con ver tu tatuaje. Es sólo la cubierta exterior del libro que conforma la persona completa".

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Ser intencional

Una vez que la gente entiende que siempre hay un significado y una historia detrás de los tatuajes polinesios, Samuela cree que dedican más tiempo a pensar en lo que quieren y en cómo quieren conmemorar su viaje. "Los tatuajes forman parte de nuestras vidas. Es algo cultural, y no una moda", dice. "Siempre me ha interesado compartir el arte tradicional del tatau con otras personas".

Como ocurre con muchas cosas que hay que tener en cuenta como visitante en un destino, en última instancia se trata de respetar los deseos de los indígenas. Muchas de estas culturas están vivas y prosperan. Si creen que hay que dejar de lado elementos de su arte, ese sentimiento merece respeto.

"La gente no se da cuenta de que la principal diferencia entre el tatuaje tradicional y el moderno es que en las culturas tradicionales era una señal de conformidad con las normas culturales", dice Allen. "Esto es muy diferente a lo que ocurre en la cultura occidental, donde un tatuaje suele marcar la individualidad".

Aunque los artistas del tatuaje aconsejan cuidado y consideración a la hora de elegir cómo conmemorar su historia personal, animan a los viajeros a no perder el interés. Tata destaca lo positivo de ser curioso y sensible a los orígenes tradicionales del tatau. "No hay que tener miedo a los tatuajes", dice. "Creo que es un honor compartir mi cultura con los demás, y es una forma de llevar mi cultura a todo el mundo".

De vuelta al estudio de Samuela, una salamanquesa corre a ráfagas por la pared y un curioso caballo asoma la cabeza por la ventana abierta. Miro el símbolo fresco en mi pierna. Para un extraño, el símbolo ondulado en negro puede parecer simplemente un diseño bonito. Para mí, cuenta una historia importante de mi vida: mi conexión con el agua y los viajes, así como mi trabajo como escritora que comparte historias de personas y lugares.

La cultura polinesia, y su lugar en la historia que cuentan tus tatuajes, se convierte en una parte duradera de ti. "Naces desnudo y sin nada. Durante tu vida acumulas recuerdos, y al final, cuando mueres, lo dejas todo", dice Pariente. "Lo único que adquieres durante tu vida y que va contigo después de morir son tus tatuajes".

"Lo que ves en la piel es un subproducto del tatuaje: es la piel que haces. Tallas la historia de tu vida en tu piel", añade Pariente. "Es un poco de eternidad".

Jill K. Robinson es una escritora de viajes y aventuras afincada en San Francisco. Síguela en Twitter e Instagram.

Este artículo se publicó originalmente en inglés en nationalgeographic.com.

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