La historia de la familia fundadora de 'National Geographic' contada desde dentro

El expresidente Gilbert M. Grosvenor, que ahora tiene 91 años y descendiente de una de las familias fundadoras de la National Geographic Society, tuvo un asiento en primera fila para las audaces hazañas de exploración.

Por Cathy Newman
Publicado 15 sept 2022, 13:21 CEST
Gilbert M. Grosvenor se reúne con miembros del personal de National Geographic después de ser nombrado ...

Gilbert M. Grosvenor se reúne con miembros del personal de National Geographic después de ser nombrado Editor del Año en 1974 por la Asociación Nacional de Fotógrafos de Prensa. "El mérito fue todo del personal", escribe en sus nuevas memorias.

Fotografía de Joseph J. Scherschel, Nat Geo Creative

Cuando Gilbert M. Grosvenor se retiró como presidente de la National Geographic Society en 2010, poniendo fin a cinco generaciones sucesivas y 122 años de administración familiar, se mostró característicamente modesto. "He hecho lo mío", dijo; "es hora de que otros tengan su turno".

A pesar del privilegio de una educación en la Ivy League (grupo de las universidades más prestigiosas de Estados Unidos) y de una casa de verano en una finca de Nueva Escocia (Canadá) que perteneció a su bisabuelo Alexander Graham Bell, Grosvenor mantuvo un perfil discreto. Una vez llevó un sándwich de mantequilla de cacahuete y mermelada en un avión y llevaba, según escribió un periodista, "trajes ostentosamente baratos".

En la década de 1980, la National Geographic Society puso en marcha una iniciativa nacional para mejorar la enseñanza de la geografía en las escuelas de Estados Unidos. La iniciativa llevó a Grosvenor a las aulas de todo el país, incluido este viaje de 1989 a la Shenandoah Middle School de Miami. A menudo aparecía con un lápiz gigante y siempre compartía un globo terráqueo de plástico inflable con cada alumno.

Fotografía de Pete Souza, Nat Geo Image Collection

Sin embargo, su discreta personalidad oculta las contribuciones de un hombre y una familia que ayudaron a convertir a National Geographic en el imperio multimedia icónico que es hoy. La organización fundada en 1888 "para el aumento y la difusión de los conocimientos geográficos" se expandiría, durante el mandato de Grosvenor, a la televisión, el cine, los libros, las publicaciones infantiles y los medios digitales y en papel. También ampliaría su alcance a los lectores de lenguas extranjeras y devolvería la enseñanza de la geografía a las aulas estadounidenses, un logro por el que Grosvenor recibió la Medalla Presidencial de la Libertad.

Portada de National Geographic  'Un hombre del mundo'

En sus nuevas memorias, A Man of the World, Grosvenor, que ahora tiene 91 años, explica cómo fue crecer en el negocio familiar que era National Geographic, y por qué la misión de la Sociedad es más importante que nunca. Grosvenor habló por teléfono desde su cabaña junto al lago en Nueva Escocia. La entrevista está editada y condensada para mayor claridad.

Usted creció en un hogar por el que pasaron desde el explorador polar Robert Peary hasta Amelia Earhart y Louis Leakey. Su bisabuelo, Alexander Graham Bell, inventor del teléfono, fue uno de los fundadores de la Society. La prensa llamaba a tus abuelos [Gilbert H. y Elsie Bell Grosvenor] "Sr. y Sra. Geografía". ¿Ser un Grosvenor era una carga? 

Sí. Me impulsaba el miedo al fracaso y no podía tolerar la idea de no tener éxito. Al principio de mi carrera, cuando era fotógrafo de la revista, sabía que cada vez que hacía una foto, todo el mundo me miraba.

Hablemos de su vida pre-NatGeo. Irónicamente, tomó un curso de geografía en Yale. 

Fue horrible. ¿Cuántos plátanos exportó Brasil el año pasado? Eso era geografía entonces, así que lo dejé.

El abuelo de Grosvenor, Gilbert Hovey Grosvenor (extremo izquierdo), y su abuela, Elsie Bell Grosvenor (arriba), se relajan con sus hijos en 1907 en la casa de verano de los padres de Elsie, Alexander Graham Bell y Mabel Hubbard Bell (centro), en la isla de Cabo Bretón de Nueva Escocia.

La primera aparición de Grosvenor en la revista National Geographic fue en el número de julio de 1939, en un artículo sobre el Instituto Smithsonian, donde posaba sobre un meteorito.

Fotografía de Volkmar Wentzel, Nat Geo Image Collection

Su carrera original era la medicina, pero su vida dio un giro. 

Entre mi tercer y último año de carrera, fui a Países Bajos como parte de un programa para ayudar a reparar los daños causados por una inmensa inundación. Un amigo y yo nos ofrecimos como voluntarios y mi padre nos preguntó si podíamos hacer un reportaje para la revista. Me impresionaron los daños y el espíritu de los neerlandeses. Me di cuenta de que la única manera de que el mundo se enterara de esto era a través de National Geographic. Eso cambió mi vida. Me enganché al poder de la narración y descubrí el poder del periodismo.

Se unió a la "empresa familiar" como editor de imágenes de la revista, se convirtió en director a los 39 años y publicó un especial sobre la contaminación que dejó claro que esa visión de un mundo de color de rosa (por la que era conocida la revista) había desaparecido. Tal vez lo más controvertido fue el reportaje sobre Sudáfrica de junio de 1977, en el que se analizaba duramente el apartheid y su legado de pobreza. El Gobierno sudafricano lo tachó de tendencioso. 

Cuando enviamos un avance del número al embajador de Sudáfrica, Pik Botha, me citó en su despacho. Estaba furioso. Cuando le desafié y le señalé un ejemplar de Time que contenía un artículo que pulverizaba a su país, Botha cogió el ejemplar de nuestra revista, lo golpeó en su escritorio y rugió: "No lo entiendes. La gente se cree lo que escribes".

Izquierda: Arriba:

"Acababa de disfrutar de una de las experiencias cumbre de mi vida: sumergirme bajo el casquete polar en un campamento de investigación canadiense", cuenta Grosvenor. Sostiene una bandera de las expediciones polares del explorador Robert E. Peary a principios del siglo XX.

Derecha: Abajo:

Grosvenor y sus colegas inspeccionan el número de junio de 1977 de National Geographic en una nueva planta de impresión en Corinth, Mississippi. La planta se construyó a medida para producir millones de ejemplares cada mes.

El abuelo de Grosvenor, Gilbert Hovey Grosvenor, fue el primer editor a tiempo completo de National Geographic. "En sus 66 años de servicio a la National Geographic Society, pasó de ser el único empleado a dirigir una plantilla de cientos de personas", escribe Grosvenor. "Al convertir una revista académica en la popular National Geographic, 'GHG' se convirtió, en mi opinión, en el padre del fotoperiodismo de revista".

Botha "había puesto inadvertidamente el dedo en el pulso que nos hacía funcionar", escribe en su libro. Ciertamente, la confianza es más relevante que nunca en una era de "fake news".

Sí, esa confianza está depositada en el personal de National Geographic, y especialmente en los investigadores de la revista [fact-checkers].

El artículo sobre Sudáfrica también provocó una tormenta entre algunos miembros del consejo de administración que lo desaprobaron. La amenaza de un comité de supervisión editorial se cernió sobre la revista.

Estaba decidido a no perder el control editorial. Los ahogué [al consejo] en papel. Hice que trajeran un carro con montones de documentación que mostraba la interminable comprobación de hechos que hacíamos para garantizar la exactitud, demostrando que cada palabra había sido doble y triplemente comprobada antes de su publicación. Al final, la integridad editorial ganó.

Hablemos de las mujeres que tuvieron un papel importante en la Society, empezando por su abuela, Elsie Bell Grosvenor. 

Ella se quedaba hasta tarde por la noche con Gramp [término familiar para abuelo en inglés] mientras él trabajaba para transformar la revista. Ella diseñó la bandera de National Geographic. Era una sufragista y le hizo marchar por la Avenida Pennsylvania con ella en el Desfile del Sufragio Femenino en 1913. También estaba Eliza Scidmore. Instó a mi abuelo a publicar fotografías en color en la revista y fue la responsable de los cerezos japoneses plantados alrededor del Tidal Basin. También había mujeres fotógrafas en los primeros tiempos, como Scidmore y Harriet Chalmers Adams, por no mencionar a exploradoras y científicas contemporáneas como Jane Goodall, Sylvia Earle, Eugenie Clark, Dian Fossey y Birute Galdikas.

Grosvenor y Melvin Payne (fotografiados aquí en 1969) mantuvieron una relación "mutuamente recelosa" cuando Payne era el dinámico presidente de la Sociedad y Grosvenor estaba en vías de alcanzar la dirección, escribe Grosvenor. "Estábamos de acuerdo en dos cosas: nuestro amor por la Sociedad y nuestra reverencia por su principal arquitecto, mi abuelo GHG, representado en el retrato de arriba".

El personal de la revista se caracterizaba por algunos personajes más grandes que la vida. 

Ellos mantuvieron la revista viva. Cuando Luis Marden (que llegó a ser jefe de Redacción de Exteriores) acudió a su entrevista de trabajo en los años 30, voló desde Boston en un avión cubierto de tela. Luis encontró los huesos del H.M.S. Bounty, fue pionero en la fotografía submarina en color, descubrió una nueva especie de orquídea que recibió su nombre y reconstruyó el viaje de Colón utilizando el diario de a bordo original. De adolescente había aprendido jeroglíficos egipcios. También estaba mi mejor amigo, Tom Abercrombie, pionero de la fotografía moderna en la revista, al que se le atribuye el mérito de ser el primer periodista que pisó el Polo Sur. También recorrió los 2574 kilómetros de la ruta del incienso a través de la Península Arábiga y hablaba árabe con fluidez. Y Franc Shor, un redactor jefe que decía conocer a todas las familias reales del mundo y hablaba turco, persa y mandarín. También era un hombre al que le gustaba disfrutar de la vida, propenso a los excesos. Tenía su propia bodega en el Ritz de París.

"Era proverbial que nadie tirara la revista", escribe. Incluso en esta era digital, muchos hogares tienen estantes repletos de la revista amarilla. El presidente Ronald Regan aludió a ello cuando dedicó un nuevo edificio en el campus de National Geographic en 1984. 

El presidente Reagan vino a nuestro auditorio, miró la cavernosa sala, señaló el edificio y dijo con una sincronización impecable: "Supongo que ustedes también tienen problemas para almacenar sus viejos National Geographics". 

Cuando el presidente Ronald Reagan dedicó un nuevo y amplio edificio en el campus de National Geographic en 1984, bromeó: "Supongo que ustedes también tienen problemas para almacenar sus viejos National Geographics". El comentario provocó un gran revuelo, recuerda Grosvenor. "La mayoría de nuestros miembros nunca tiraría un ejemplar".

Usted ha dicho: "Si no sabes dónde estás, no estás en ninguna parte", así que consideremos la geografía. Después de todo, la organización es la National Geographic Society y la revista 'National Geographic'. ¿Por qué es importante la geografía?

La geografía afecta a casi todo. Por ejemplo, en Ucrania. Para entender por qué es importante, hay que saber que es una zona intermedia entre países de Europa del Este como Polonia, Moldavia, Eslovaquia y el resto de Europa. Es uno de los mayores exportadores de trigo del mundo y suministra el 40% del aceite de girasol mundial. Miro por la ventana de mi camarote las corrientes y la marea. ¿Por qué una botella liberada en la costa de Florida acaba en Irlanda? Es la corriente del Golfo la que actúa. ¿Y el dramático desplazamiento de la flora y la fauna hacia el norte? Eso es el calentamiento global. Saber geografía es entender el mundo y sus problemas, no sólo los políticos, sino el cambio climático, la desertificación, la acidificación de los océanos, los patrones de migración. Debemos aprender geografía si queremos ser mejores administradores del mundo en el que vivimos, y si queremos asegurar nuestra calidad de vida, incluso nuestra supervivencia.

En un desplazamiento a Sri Lanka en 1965, Grosvenor documenta la elaboración de vino de palma. Conseguir la toma, escribe, "implicaba una precaria percha en una pasarela de cuerda para poder capturar a un 'golpeador de toddy' recogiendo savia en lo alto de las copas de los árboles".

A pesar de los desafíos (que son muchos), termina con una nota optimista.

Creo que podemos ser resilientes y adaptables. Podemos preservar, y de hecho lo hacemos, vastas extensiones de bosque y cosechar de forma sostenible sólo la madera necesaria. Podemos aprovechar una energía más limpia. Podemos reservar vastas extensiones de arrecifes de coral y otros puntos de biodiversidad marina en el océano.

¿Qué consejo tiene para sus sucesores?

Que hagan lo que mejor sabemos hacer. No lo que hacen otros.

Cathy Newman es una antigua editora de National Geographic cuyo trabajo ha aparecido en The Economist, NPR.com y Science. Síguela en twitter @wordcat12.

Este artículo se publicó originalmente en inglés en nationalgeographic.com.

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