¿El principio del fin de los inviernos nevados?

La disminución de las nevadas tendrá consecuencias para la vida en todo el planeta, desde el aumento del potencial de incendios forestales hasta la creciente inseguridad hídrica.

Por Melissa Hobson
Publicado 18 ene 2024, 15:16 CET, Actualizado 29 feb 2024, 16:41 CET
Una mujer camina por un Manhattan lluvioso el 1 de diciembre de 2023

Una mujer camina por un Manhattan lluvioso el 1 de diciembre de 2023. A medida que el clima se calienta, las precipitaciones suelen ser en forma de lluvia, pero las tormentas de nieve son cada vez más fuertes.

Fotografía de Charly Triballeau, AFP, Getty Images

El invierno puede traer a la mente trineos y peleas de bolas de nieve. Pero puede que no sea así por mucho tiempo. Tras un febrero especialmente caluroso, pese a los episodios de nevadas, podría haber sido un ejemplo de lo que podría ocurrir en las próximas décadas.

Esto se debe a que el planeta se está calentando y, agravado por El Niño de este año, en EE. UU. , el invierno se está calentando más rápido que cualquier otra estación. Las precipitaciones invernales suelen caer más en forma de gotas de lluvia que de nieve.

Esto afecta a todo, desde el agua dulce disponible en primavera y verano hasta el riesgo de incendios forestales y la supervivencia de algunas especies. Sin grandes cambios para frenar el cambio climático, el coste de la adaptación será espectacular.

El aumento de las temperaturas (2023 fue el año más caluroso jamás registrado) está haciendo que los inviernos sean más cálidos.

Un nuevo estudio de Nature confirma que el cambio climático ha reducido los cúmulos de nieve del hemisferio norte desde la década de 1980, mientras que la primera nevada de California esta temporada fue de sólo 19 centímetros: un 25% de la media histórica.

"Globalmente, las nevadas han disminuido porque las temperaturas están subiendo", afirma Liz Bentley, directora ejecutiva de la Royal Meteorological Society (Reino Unido).

Un mundo más cálido significa que la probabilidad de nieve disminuye, y "puede que tengas que ir más arriba en una montaña para conseguir nieve de lo que habrías hecho hace años", dice.

Si no se frenan las emisiones globales, "una gran parte del mundo tendrá inviernos sin nieve en 2100", afirma Andrew Schwartz, científico jefe del Laboratorio de Nieve de la Sierra Central de la Universidad de Berkeley (Estados Unidos).

Esta disminución de la nieve podría convertirse en una causa, y no sólo en un síntoma, del cambio climático. Los paisajes más oscuros y sin nieve absorben más luz solar, lo que aumenta aún más el calentamiento.

Para crear nieve se necesita humedad y aire frío, explica Schwartz. El cambio climático afecta a ambos porque el planeta se calienta más y tiene más humedad en su atmósfera.

"Por cada grado centígrado que se calienta la atmósfera, puede contener un 7% más de vapor de agua", explica Schwartz.

"Lo húmedo se vuelve más húmedo y lo seco más seco", creando grandes oscilaciones entre extremos, dice James Screen, científico del clima de la Universidad de Exeter (Reino Unido).

Las tormentas de nieve serán menos frecuentes, pero cuando se produzcan "vamos a recibir un aluvión de nevadas porque el aire retiene más humedad", afirma Schwartz.

La gente podría intentar utilizar estas nevadas como prueba de que el cambio climático no está ocurriendo, dice Schwartz, pero "es un síntoma del problema climático más amplio".

Si las precipitaciones caen en forma de lluvia en lugar de nieve, y luego se congelan, los renos y los caribúes pueden tener dificultades para pastar en el suelo helado.

Las especies con pelaje blanco para camuflarse (como las liebres con raquetas de nieve y los búhos nivales) podrían correr un mayor riesgo de depredación, mientras que los osos polares y los murciélagos narigudos de Ussuria podrían tener menos opciones para construir sus guaridas nevadas.

No todas las especies podrán adaptarse o trasladarse a climas más nevados, "por lo que asistiremos a la extinción de algunos animales", afirma Bentley.

Incendios más graves

Cuando la temperatura del aire se calienta, los árboles liberan agua a la atmósfera mediante un proceso llamado evapotranspiración. Cuando no ha nevado mucho, el suelo no puede reponer la humedad perdida y los bosques sufren más estrés térmico, lo que aumenta la probabilidad de incendios forestales graves.

"Cuando se produce un incendio, avanza lo más rápido posible y quema toda la superficie que puede", explica Schwartz.

Mantener el manto de nieve en el suelo hasta principios de verano evita esto: el mayor invierno registrado por el Laboratorio de Nieve de la Sierra Central de Estados Unidos en 2022-23 fue seguido por una temporada de incendios muy pequeña.

Para los humanos, menos nevadas es "problemático porque [la nieve] suministra gran parte de nuestra agua", dice Schwartz. Alrededor de 1900 millones de personas dependen de las acumulaciones de nieve y de los glaciares para obtener agua potable.

La nieve de las montañas actúa como un depósito natural. Al fundirse lentamente en los arroyos, la nieve suministra agua durante la primavera y el verano, mientras que la lluvia fluye inmediatamente río abajo y puede desperdiciarse.

Las infraestructuras tienden a diseñarse en función del agua que se almacena en forma de nieve cada invierno. "Resulta mucho más difícil gestionar el agua cuando se producen estos cambios bruscos de un año a otro", afirma Schwartz.

¿Cómo serán los próximos inviernos?

"El jurado está deliberando", dice Bentley. Los investigadores pueden hacer predicciones, pero hay muchas incertidumbres (sobre todo con los puntos de inflexión climáticos irreversibles) y no es posible hacer planes para todo.

Menos agua afectará a los agricultores y creará una brecha entre quienes dependen de la agricultura para vivir y las comunidades que necesitan el agua para vivir. También podría haber migraciones masivas. "Si no hay agua, la gente tendrá que trasladarse a donde la haya", afirma Schwartz.

Es vital medir y comprender los efectos de un manto de nieve reducido, dice Schwartz, "para asegurarnos de que estamos gestionando cada gota con la mayor precisión posible."

"No se puede crear nieve por arte de magia" a gran escala, afirma Screen. Adaptaciones como construir plantas desalinizadoras, preparar los sistemas hídricos para que llueva más o crear nieve artificialmente para las estaciones de esquí serán costosas.

En última instancia, "tenemos que dejar de quemar combustibles fósiles (gas, petróleo y carbón) y depender mucho más de la energía, el transporte, los alimentos y los modos de vida sostenibles", afirma Bentley.

Según Screen, "eso es obvio, pero no necesariamente fácil".

Este artículo se publicó originalmente en inglés en nationalgeographic.com.

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