Todo sobre la variante mortal de la viruela del mono que está aumentando en África Central

Los expertos piden medidas más contundentes para detener una variante encontrada en la República Democrática del Congo que es 10 veces más mortal que la cepa mundial.

Por Rene Ebersole
Publicado 26 oct 2022, 16:30 CEST
Tras perder a una hija a causa de la viruela del mono, Blandine Bosaku, de 18 ...

Tras perder a una hija a causa de la viruela del mono, Blandine Bosaku, de 18 años y embarazada, recibió tratamiento en una clínica rural del norte de la República Democrática del Congo. Cuando una mujer embarazada enferma de viruela del mono, la enfermedad puede transmitirse al feto, reduciendo las posibilidades de supervivencia del bebé. Los expertos en salud piden que se aumente la vigilancia de la enfermedad en estas zonas remotas de África para así detectar mejor los primeros signos de un brote.

Fotografía de Brent Stirton

Una mujer embarazada de ocho meses cubierta de la cabeza a los pies con lesiones; niños pequeños con fiebres y llagas dolorosas; un padre pidiendo dinero para comprar medicinas para su hijo enfermo de cinco años después de haber enterrado a otros dos niños pequeños infectados de viruela del mono.

Estos recuerdos atormentan a Divin Malekani, ecologista de la Universidad de Kinshasa, en la República Democrática del Congo, que asesora en proyectos de la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre, sin ánimo de lucro, para ayudar a reducir la exposición humana a las enfermedades transmitidas por los animales. "Vi muchos casos de personas enfermas de viruela del mono", cuenta sobre un viaje realizado el año pasado a una remota provincia del noroeste.

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El río Sangha es una popular ruta de comercio de mercancías y animales salvajes como monos, roedores y ciervos que se cazan y venden en los mercados de las aldeas de la República del Congo y el vecino Camerún. Algunos investigadores afirman que la clave para reducir el riesgo de que las enfermedades infecciosas "pasen" de la fauna salvaje a la gente es proteger los bosques de la invasión humana.

Fotografía de Brent Stirton

La viruela del mono, una enfermedad vírica relacionada con la viruela con dos variantes conocidas, recibió su nombre en 1958 tras ser identificada en una colonia de monos de investigación en un laboratorio de Copenhague (Dinamarca). Los científicos creen que los roedores, y no los primates, son el principal reservorio de la enfermedad.

La forma más leve de la enfermedad es el clado II, también conocida como la variante de África Occidental, que se hizo mundial este mes de mayo. Hasta la fecha, ha infectado a más de 70 000 personas, matando al menos a 26, en más de cien países y territorios, siendo la inmensa mayoría hombres homosexuales. Los casos en Estados Unidos y en el mundo están disminuyendo, gracias a las vacunas y a los cambios en el comportamiento sexual.

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Mientras tanto, otra variante (10 veces más mortal) está expandiéndose por África Central.

Los Centros de Control de Enfermedades de África informan de que la mayoría de los 3500 casos sospechosos del clado I (o cepa de la cuenca del Congo) de este año, incluidos más de 120 muertos, se encuentran en la RDC. En Nigeria, donde comenzó el brote de clado II, se han registrado unos 700 casos sospechosos, con menos de 10 víctimas mortales.

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Los expertos en salud consultados por National Geographic sobre el aumento constante de la variante clado I en África Central afirman que los países deberían preocuparse por su amenaza para las comunidades mundiales y tomar medidas más enérgicas para evitar que ésta y otras enfermedades transmitidas por animales se propaguen por todo el mundo.

"Si la cepa de África Occidental puede extenderse a Europa, América y otras partes del mundo, la cepa más virulenta y patógena de la cuenca del Congo también puede llegar allí", afirma el experto en enfermedades infecciosas Dimie Ogoina, de la Universidad del Delta del Níger, en el sur de Nigeria. "Las partes interesadas de la sanidad internacional deben ser diligentes para ayudar a abordar la viruela del mono y otras enfermedades en África. Porque si no lo hacemos, volverán a perseguirnos".

Advertencias desatendidas

Ogoina sabe un par de cosas sobre la viruela del mono: es el médico que en septiembre de 2017 confirmó la enfermedad en un niño de 11 años, el primer caso de viruela del mono en humanos en casi 40 años. También es el investigador que advirtió, hace cuatro años, de que parecía haber un cambio alarmante no solo en la forma en que se transmitía el virus, sino también en quién se infectaba.

Arthur Bengo, de 28 años, dice que se infectó de viruela del mono tras comerse un mono al que había disparado para alimentar a su familia en el norte de la República Democrática del Congo. Al subirle la fiebre, le aparecieron las dolorosas lesiones que le dejaron cicatrices en la cara y el cuerpo. Los Centros de Control de Enfermedades de África han informado de más de 3500 casos de viruela del mono en la RDC, incluyendo más de 120 muertes este año.

Fotografía de Brent Stirton

En los primeros días del brote, los expertos pensaron que la enfermedad se comportaba como siempre lo había hecho en otros lugares de África, afectando sobre todo a personas que habían interactuado con animales salvajes infectados por la viruela del mono, a menudo mientras cazaban animales salvajes, preparaban la carne o se acercaban a una persona que había contraído la enfermedad de un animal. Normalmente, estos brotes desaparecen.

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Pero de repente, Ogoina y sus colegas observaron una tendencia inusual: La mayoría de las personas diagnosticadas con viruela del mono en su clínica no vivían en zonas rurales, sino que eran jóvenes profesionales de clase media procedentes de bulliciosas ciudades, y sus lesiones se concentraban en gran medida en los genitales. La comunidad sanitaria dudó de los resultados de Ogoina. "Lo que veíamos se salía de la norma", dice. "Así que la gente no estaba dispuesta a aceptarlo".

Avancemos rápidamente hasta el brote mundial de viruela del mono de 2022. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades informaron recientemente de que los hombres representan el 99% de los casos de viruela del mono en EE.UU., y el 94% de esos pacientes reconocieron haber tenido contacto sexual o íntimo reciente entre hombres.

Algunos expertos en enfermedades dicen que los escépticos perdieron una importante oportunidad de acabar con el brote antes de que despegara. "La viruela del mono debería considerarse como un aviso de que debemos mejorar la vigilancia de la enfermedad en las poblaciones de alto riesgo", afirma Anne Rimoin, investigadora de enfermedades infecciosas de la Universidad de California en Los Ángeles, que ha estudiado la viruela del mono durante dos décadas en la RDC. "Los lugares más difíciles y costosos para hacerlo son las zonas rurales y remotas de África", dice. "Pero con el aumento de la población humana, la movilidad y el comercio, estos virus pueden llegar a nuestras puertas con la misma facilidad".

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Rimoin lleva años advirtiendo que los casos de viruela del mono van en aumento, sobre todo en la RDC, donde la enfermedad se descubrió por primera vez en humanos en 1970 en un bebé de nueve meses. Ella y sus colegas publicaron un estudio en 2010 que revelaba que la tasa de incidencia de la viruela del mono en el país se había multiplicado por 20 durante los 30 años transcurridos desde el fin de la vacunación contra la viruela, que simultáneamente había suprimido la viruela del mono. Los investigadores dijeron que ignorar el aumento podría desperdiciar una oportunidad "de combatir el virus mientras su área de distribución geográfica era todavía limitada".

"Los casos de viruela del mono han seguido aumentando en los últimos 12 años en la RDC, así como en otros países de África Central y Occidental", afirma Rimoin. Aunque el modo de transmisión del clado I (aún de la fauna salvaje infectada a las personas) es diferente de la forma en que la enfermedad se ha propagado desde África Occidental al mundo, eso podría cambiar. "El hecho de que no lo veamos ahora no significa que no lo hagamos. Si la pandemia de COVID-19 nos ha enseñado algo", dice, "es que una infección en cualquier lugar es potencialmente una infección en todas partes".

Prevenir los contagios

Más de 60 años después de que se descubriera la viruela del mono en los monos de laboratorio, los científicos siguen luchando por identificar los animales salvajes en los que el virus vive, crece y se multiplica principalmente.

En 2012, el ecologista de la Universidad de Kinshasa Divin Malekani se unió a un equipo de investigación que intentaba reducir el número de sospechosos. Los científicos atraparon o compraron a los cazadores más de 350 mamíferos en una zona de la RDC donde los contagios de viruela del mono superaban los 660 al año de media. Encontraron anticuerpos contra la viruela del mono en siete animales, entre los que se encontraban ardillas de cuerda, un lirón africano y una rata gigante, fuentes de alimento. Unos 27 millones de personas en la RDC (una cuarta parte de la población) luchan contra el hambre, según las Naciones Unidas. Muchos no tienen más remedio que cazar para sobrevivir.

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La ciudad de Oesso, a orillas del río Sangha, en la República del Congo, es un importante centro de comercio de carne salvaje. Los animales y otras mercancías se transportan en piraguas de madera, automóviles y motocicletas. Los vendedores locales ofrecen la carne a la mitad del precio que puede alcanzar en las grandes ciudades, donde un brote de la enfermedad podría extenderse rápidamente, infectando a millones de personas.

Fotografía de Brent Stirton

El espectro de la carne infectada por la viruela del mono que se abre paso en un mercado de Kinshasa, la mayor ciudad de África, donde se consume como un lujo, preocupa a Malekani y a otros. Los países tienen que ayudar a la gente a reducir el consumo de carne salvaje para evitar que surjan pandemias, dice Sarah Olson, epidemióloga de la Wildlife Conservation Society. "No se podrá a volver a meter a este genio de nuevo en la botella, pero podría reducir la futura transmisión de la viruela del mono y otras enfermedades de la fauna silvestre a las personas".

Para prepararse y responder a las enfermedades infecciosas alineando a los países, la Organización Mundial de la Salud está dando pasos hacia un tratado internacional sobre pandemias legalmente vinculante. A algunos investigadores les preocupa que la atención se centre demasiado en el tratamiento de la enfermedad una vez que llega a los seres humanos, en lugar de en los esfuerzos para impedir que los patógenos se "desborden" de los animales a las personas en primer lugar.

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El contagio se produce porque el ser humano se entromete en la naturaleza. La tala de bosques para la obtención de madera, la agricultura y las ciudades penetra en ecosistemas repletos de vida salvaje. Cuando las personas comercian con animales salvajes para obtener alimentos, mascotas y fines medicinales, se arriesgan a exponerse a agentes patógenos. Y para las personas empobrecidas que viven en zonas remotas de África, la atención médica (cuando está disponible) puede ser inasequible.

Podemos evitar los efectos secundarios, dice Aaron Bernstein, director interino del Centro para el Clima, la Salud y el Medio Ambiente Mundial de la Escuela de Salud Pública T.H. Chan de Harvard (Estados Unidos), protegiendo los bosques, prohibiendo o regulando estrictamente el comercio de fauna silvestre y mejorando las condiciones agrícolas. Otro paso crucial: ayudar a las personas que viven en los focos de la enfermedad a acceder a oportunidades de trabajo y a fuentes de alimentación distintas de la carne silvestre.

"Siempre vamos a necesitar vacunas, pruebas, medicamentos e infraestructuras de salud pública", dice Bernstein, "pero centrarse sólo en eso es como tratar de abordar el cambio climático sólo construyendo diques mientras se deja que las emisiones de gases de efecto invernadero se disparen". Eso es lo que está ocurriendo con las enfermedades infecciosas, dice. "Esencialmente estamos diciendo que gastemos decenas de miles de millones de dólares tratando de contener estas cosas después de que ocurran, mientras no reconocemos la causa raíz".

Henriete Bakete Wanda, de 13 años, está sentada en una sala de aislamiento del hospital donde recibe tratamiento para una infección de viruela del mono después de que su madre reconociera rápidamente los síntomas y pidiera ayuda. Una de cada 10 personas infectadas con la virulenta cepa de viruela del mono Clade I muere a causa de la enfermedad.

Fotografía de Brent Stirton

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Mientras tanto, en la RDC, los educadores del Fondo Internacional para la Conservación y la Educación viajan de aldea en aldea, mostrando un vídeo en el que la población local habla de sus experiencias con la viruela del mono y de cómo evitarla.

Un hombre aseguró que la fiebre de su bebé subió tanto que se sintió como si estuviera durmiendo junto a un fuego. En el hospital, el bebé desarrolló dolorosas lesiones que se extendieron por todo su cuerpo, cara, manos y pies. La enfermedad se agravó tanto que el bebé murió, dejando a sus padres desconcertados. Otros aldeanos compartieron historias similares sobre la intensidad de la cepa más mortífera de la viruela del mono: niños con "chichones" en la cara y gargantas tan hinchadas que apenas podían beber o comer.

"Si tuviéramos que lanzar un dado, realmente tuvimos suerte con la variante que se extendió por el mundo", dice Olson. "Todavía hay una oportunidad de entender lo que está pasando con esta otra variedad del virus antes de que se nos vaya de las manos".

Este artículo se publicó originalmente en inglés en nationalgeographic.com.

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