¿Por qué las imponentes pirámides de Sudán son menos conocidas que las de Egipto?

Los misteriosos gobernantes de Nubia, en el actual Sudán, erigieron cientos de tumbas y templos que rivalizan con los de El Cairo.

Por Emma Thomson
Publicado 29 dic 2022, 10:40 CET, Actualizado 3 ene 2023, 14:28 CET
Una "haboob" (tormenta de arena) atraviesa las pirámides de Meroë, en Sudán.

Una "haboob" (tormenta de arena) atraviesa las pirámides de Meroë, en Sudán. La mayoría de sus 41 tumbas pertenecen a la realeza del poderoso reino de Kush (900 a.C. a 400 d.C.), que dominó gran parte del valle medio del Nilo.

Fotografía de Nichole Sobecki, National Geographic

Impulsadas por la agricultura, las grandes civilizaciones del antiguo Sudán prosperaron y erigieron poderosos templos y tumbas en honor de sus dioses, reyes, reinas y nobles. Su auge constructivo dejó tras de sí unas 255 pirámides, más del doble de las que Egipto construyó muy cerca.

Sin embargo, pocos viajeros occidentales han visto estas imponentes reliquias de arenisca. Esto se debe a que la industria turística de Sudán se ha visto obstaculizada por dos guerras civiles (1956-1972 y 1983-2005) y la batalla por la independencia que condujo a la creación de Sudán del Sur en 2011. 

El templo de Soleb fue construido en el siglo XIV a.C. por el faraón Amenhotep III, en el actual Sudán. Los visitantes aún pueden contemplar sus enormes columnas y espléndidos relieves.

Fotografía de Nichole Sobecki, National Geographic

No se recomienda viajar a Sudán debido a los disturbios civiles relacionados con el golpe de Estado de 2021. "SE RECOMIENDA VIAJAR CON PRECAUCIÓN. NO OBSTANTE, SE RECOMIENDA ABSTENERSE DE HACERLO POR DETERMINADAS ZONAS: Darfur, las provincias de Kordofán del Sur y Nilo Azul, la región de Abiey y la mitad meridional de Kordofán Occidental. Se recomienda prestar especial atención a los estados de emergencia que puedan declararse puntualmente en las distintas provincias, así como evitar las zonas fronterizas, en particular con Libia, Chad y Etiopía (incluyendo el Parque Nacional Dinder)", advierte el Ministerio de Asuntos Exteriores de España en su página web.

Sin embargo, cuando las tensiones amainen, Sudán ofrecerá una oportunidad única para acampar junto a pirámides antiguas sin aglomeraciones y conocer el misterioso reinado de estos faraones poco conocidos. Un viaje guiado por carretera a lo largo del valle del Nilo te llevará desde el espléndido templo de Soleb hasta Meroë, reconocido por la UNESCO, con el mayor conjunto de pirámides del mundo.

Faraones negros y una ciudad antaño grandiosa

Nubia se extendía desde Asuán (Egipto) hasta la actual Jartum (Sudán). Allí surgió una de las primeras civilizaciones africanas, el reino de Kush, cuyos reyes, apodados los Faraones Negros, conquistaron Egipto en el 747 a.C. y gobernaron el vasto territorio durante casi un siglo.

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Este drama se desarrolló a orillas del río más largo del mundo, el Nilo. Esta legendaria vía fluvial, que discurre de sur a norte desde el lago Victoria hasta el Mediterráneo, se consideraba la fuente de la vida, ya que las inundaciones anuales aportaban suelo fértil para la agricultura.

Desde la capital, Jartum, hay nueve horas de viaje hacia el norte hasta Soleb, el templo mejor conservado de Sudán y la estructura más meridional construida por Amenhotep III, el faraón egipcio que también encargó los templos de Luxor. En su día estuvo custodiado por los Leones de Prudhoe, un par de bestias de granito rojo finamente talladas que el niño-rey Tutankamón inscribió cuando lo visitó. Ahora se exhiben en el Museo Británico de Londres (Reino Unido).

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El visitante Nadeem Abduraziq Mohammed pasea por la antigua ciudad de Kerma, Sudán, en julio de 2021. Kerma lleva ocupada al menos entre 8000 y 10 000 años, alcanzando su máximo esplendor hacia 1800 a.C., cuando fue capital del reino de Kush.

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En el cementerio norte de Meroe hay 41 tumbas, 38 de ellas pertenecientes a monarcas que gobernaron la región entre el año 250 a.C. y el 320 d.C.

fotografías de Nichole Sobecki, National Geographic

Si se toma una pequeña barcaza desde el pueblo de Wawa hasta la orilla occidental del Nilo, pronto se ven las columnas de arenisca de la sala principal de Soleb. En sus bases hay grabadas imágenes de asirios, con las manos encadenadas a la espalda, que los faraones negros tomaron como prisioneros de guerra.

A pocos kilómetros al sur de Soleb, apartada de las tiendas donde los lugareños sirven vasitos de té junto al Nilo, se encuentra Kerma. Fundada hace unos 5500 años, esta antigua capital creció alrededor de un enorme templo de adobe llamado Defuffa Occidental. En su apogeo, la ciudad llegó a tener 10 000 habitantes; hoy, sus ruinas de adobe sólo están habitadas por golondrinas que anidan. Cerca se encuentra uno de los cementerios más antiguos de África.

Un fragmento de una antigua talla cerca de la necrópolis de Kerma. Esta zona de Sudán ha estado habitada desde el Paleolítico.

Fotografía de Nichole Sobecki, National Geographic

Tumbas inquietantes y murales deslumbrantes

A poco más de una hora en coche hacia el sur, y siendo engullida lentamente por la arena, se encuentra la antigua Dongola. Fundada con una fortaleza en el año 600 d.C., fue la capital del reino nubio medieval de Makuria y creció hasta incluir palacios, casas e iglesias cristianas. Fue una parada importante en la Darb al-Arba'in (Ruta de los Cuarenta Días) que seguían miles de caravanas de camellos que transportaban marfil y esclavos entre la ciudad sudanesa de Darfur y Egipto.

La mejor conservada es la Iglesia de las Antiguas Columnas de Granito, cuyos pálidos pilares enmarcan un Salón del Trono que se convirtió en mezquita en 1317 y estuvo en uso hasta 1969. Ahora se puede visitar, junto con un cementerio islámico adyacente con las características tumbas abovedadas del siglo XVII conocidas como qubbas.

Desde allí, el Nilo serpentea hacia el este y se llega a El-Kurru, un cementerio utilizado por la familia real del reino de Kush. A diferencia de Egipto, las cámaras funerarias nubias se sitúan bajo las pirámides, no dentro de ellas.

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Tahani Abdulaziz toma una fotografía de los miembros de su familia durante una visita a Kerma.

Fotografía de Nichole Sobecki, National Geographic

Túneles de adobe cubren las entradas a las cámaras, la principal de las cuales es la tumba del rey Tanutamun (que murió hacia el 653 a.C.). Unos escalones desiguales y poco profundos descienden en la oscuridad hasta que un clic de linterna revela un dúo de salas abovedadas, una que conduce a la otra. Sus paredes de yeso blanco están cubiertas de intrincados murales en colores ocres y amarillos.

En la pared del fondo hay una impresionante escena en la que Maat, la diosa de la verdad, pesa el corazón de Tanutamun con una pluma. Los kushitas creían que así se registraban las buenas y malas acciones de una persona y se determinaba si el alma del rey podía pasar al paraíso.

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Una familia sudanesa recorre El Kurru, un conjunto de pirámides construidas para los reyes y reinas de la antigua Kush.

Fotografía de Nichole Sobecki, National Geographic

Más tumbas reales aparecen en Nuri, río arriba. Sus más de 70 pirámides, más pequeñas y empinadas, se reducen ahora a 20. Las tumbas más famosas pertenecen al rey Taharqa, el faraón negro que conquistó Egipto, y al rey Nastasen, a las que los arqueólogos tienen que bucear para llegar debido a la subida de las aguas subterráneas. 

Nuri fue la necrópolis real de la ciudad adyacente de Napata, la primera capital del reino de Kush. Tanto el cementerio como las ruinas del asentamiento se encuentran al otro lado del Nilo, frente a Jebel Barkal, una meseta de arenisca de más de 100 metros de altura. Desde su cima se pueden ver las ruinas de Nuri, que incluyen hileras de pilares agrietados y parejas de carneros gigantes de piedra, con los ojos y las orejas desgastados por el tiempo.

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Las pirámides de Nuri (Sudán) se construyeron entre el 650 y el 300 a.C. La tumba más famosa pertenece al rey Taharqa, el faraón negro que conquistó Egipto.

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La arqueóloga Gretchen Emma Zoeller excava un enterramiento en Nuri. El antiguo yacimiento se extiende por unas 70 hectáreas a lo largo del Nilo, en el norte de Sudán.

fotografías de Nichole Sobecki, National Geographic

En el lado occidental de Jebel Barkal hay una puerta de piedra en ruinas que conduce al templo de Mut, esposa de Amón. Los focos iluminan sus bellos murales que narran la coronación de Taharqa en arcilla blanca, ocre y azul oscuro.

El mayor grupo de pirámides del mundo

Por último, el Nilo pasa junto a Meroë, capital kushita hasta la caída del imperio en el año 400 d.C. y sede de las pirámides mejor conservadas de Sudán. Más de 200 de ellas se extienden por la arena. Sus bases de granito y arenisca están grabadas con diseños de elefantes, jirafas y gacelas, prueba de que esto fueron antaño fértiles praderas.

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Turistas sudaneses visitan Jebel Barkal (Sudán) para escalar el pequeño monte, considerado sagrado desde hace miles de años. Alrededor de la base de la montaña hay una docena de pirámides.

Fotografía de Nichole Sobecki, National Geographic

"Es la mayor congregación de pirámides del mundo", informa el arqueólogo y director del yacimiento de Meroë, Mahmoud Suliman. "En la época de la revolución de 2019, sus imágenes aparecían en carteles, anuncios y pinturas. Unió a la gente porque las pirámides están muy ligadas a nuestro sentido de la identidad".

Mencionadas en los escritos de Heródoto, hay un aire de desafío en estas estructuras que se mantienen firmes contra las arenas que intentan tragárselas. De hecho, su construcción se debió a un acto de resistencia. En el siglo III a.C., el rey kushita Arakamani (Ergamenes) se había cansado de los sumos sacerdotes del reino meroítico (dirigido por Meroë), ávidos de poder. Así que cuando le ordenaron que se suicidara, respondió asesinándolos a todos.

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Guías turísticos voluntarios muestran a un grupo de escolares sudaneses las pirámides de Meröe. Durante la dictadura de Omar al-Bashir, de 1989 a 2019, el currículo escolar de Sudán se impregnó de ideología islámica y se pasó por alto gran parte de su rica historia antigua, pero el nuevo Gobierno quiere cambiar eso.

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Un grupo de escolares se acerca a las pirámides de Meroë.

fotografías de Nichole Sobecki, National Geographic

La rebelión dio paso a una nueva era cultural: el todopoderoso dios egipcio Amón-Ra fue degradado en favor del dios león Abedemak, se creó la escritura meroítica (aún sin descifrar) y las reinas guerreras, conocidas como kandakes, gobernaban el ejército. En el interior de las tumbas, las tallas de los reyes son más altas que los dioses. Eso no se ve en Egipto. Aquí, los reyes controlaban todo excepto la muerte.

Es un mensaje fuerte que ha inspirado una nueva ola de orgullo nacional. Al igual que la antigua Grecia dio forma a gran parte de la cultura europea actual, Nubia dio forma a Sudán. Es la piedra angular de la identidad del país. Comprender esta historia sugiere un camino a seguir para Sudán.

"Eran reyes y reinas muy populares", afirma Aya Allam, artista marcial sudanesa afincada en Jartum. "Son un recordatorio de que una vez fuimos una gran nación y podríamos volver a serlo".

Una pirámide cubre una tumba en Meroë, Sudán. Los gobernantes del reino de Kush fueron enterrados aquí bajo estas estructuras inclinadas, cuya altura oscila entre 9 y 30 metros, mucho más bajas que las pirámides del cercano Egipto.

Fotografía de Nichole Sobecki, National Geographic

Emma Thomson es una escritora de viajes británica. Síguela en Instagram.

Nichole Sobecki es una fotógrafa afincada en Kenia. Síguela en Instagram.

Este artículo se publicó originalmente en inglés en nationalgeographic.com.

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